gototopgototop
'
Статистика сайта

 

Главная Авторские стихи и сказки Владимир Косарев. Сказки для детей Волшебные каникулы

Волшебные каникулы

Оглавление
Волшебные каникулы
Глава 4
Глава 8
Глава12
Глава 15
Глава 19
Все страницы

Глава первая.


Никогда не ссорьтесь с волшебниками! От этого будут только неприятности.
Недавно, например, случилась одна очень нехорошая история. Мальчик по имени Виталик поссорился с волшебником и исчез. А хорошие, послушные дети, как известно, никогда не исчезают…
Было лето. У школьников – пора каникул, поэтому ребята с утра до вечера со двора не уходили. Играли, бегали, галдели, развлекались.

В тот день Виталик со своими друзьями тоже веселился во дворе. Они залезли на огромный клен и рассказывали друг другу всякие страшные истории. Володька, например, про чёрную руку рассказал, Сережка – про белое полотенце, а Сашка – про злого волшебника Голгуша.

- А что это за волшебник такой? Никогда не слышал. – Спросил друга Виталик.
- Я тоже про него не слышал. Мне о нем только бабушка рассказывала – ответил Сашка. – Волшебник Голгуш родом из какой-то далекой страны. Он по городам ездит, чтобы непослушных детей воровать. Очень опасный волшебник, превратит тебя в лягушку и даже глазом не моргнет!

Виталька захохотал:

- Меня? Да силенок не хватит у твоего волшебника! Я в волшебство не верю, это раз. А во-вторых, на всякое волшебство есть наука – физика.

Сашка даже немного обиделся и, посмотрев на друга с укоризной, сказал:
- Физика физикой, а волшебников уважать надо…

Но Виталька еще больше над ним смеялся:
- Да хватит заливать! Где твой Голгуш? Где? Пусть он сейчас сюда явится, я ему покажу!

И, раскачиваясь на ветках, он закричал:

- Эй, Голгуш, приходи! Я тебя не боюсь! Со мной твое волшебство не сработает! Ха-ха-ха! И что за имечко такое странное – Голгуш! Ха-ха-ха!

А Сашка расстроился, что ему друг не поверил.
- Виталик, – сказал он – я тебя не обманываю. Этот волшебник на самом деле существует! Ты мне, как другу, поверь.

Сашка слез с дерева и домой пошел. За ним и все ребята по домам потянулись. Как-то у всех неожиданно настроение пропало, играть расхотелось.

- Ну и идите! – крикнул им вслед Виталик. – Подумаешь! Обойдусь без вас! Тоже мне, друзья называются…
Делать было нечего, и он тоже направился домой.

В подъезде лифт оказался испорченным, и мальчик пошел пешком. Он жил на шестом этаже и ходить пешком никогда не уставал.

Но тут что-то произошло. Лестничная клетка, знакомая до каждого уголка, выглядела сегодня как-то странно. После пятого этажа почему-то снова оказывался четвертый! Виталик удивился.

Он еще раз пробежал с четвертого этажа на пятый и заглянул вверх по лестнице. Там должен быть его шестой этаж, но на деле творилась какая-то чертовщина – шестого этажа не было! Виталик зажмурился, покрутил головой, словно пытаясь стряхнуть с себя это наваждение. Пробежал лестничный пролет еще раз. И снова четвертый!

- Что ты будешь делать! – с досадой крикнул мальчик. – Что такое?!

Он уже готов был заплакать от безнадежности, как вдруг услышал внизу чьи-то шаги. Кто-то поднимался вверх по лестнице. Виталик обрадовался и побежал вниз.
Навстречу ему, тяжело дыша, шел какой-то незнакомый дедушка в старомодном белом костюме. Он опирался на палочку.

- Здравствуйте, дедушка! – выкрикнул радостный Виталик.

Дедушка остановился, достал платочек и улыбнулся мальчику:
- Здравствуй, дружок. Какой большой у вас дом. Никак не кончается.

Виталик хотел рассказать дедушке о чудесах, которые устроил ему родной подъезд, но вместо этого почему-то спросил:
- А вы к кому, дедушка? В какую квартиру?

Дедушка вытер платочком лоб и хитро сощурился:
- А я к тебе, Виталий – ученик шестого «В» класса, спортсмен и отличник… Познакомиться пришел. Ты же меня звал.

У Виталика округлились глаза. Что-то он не помнил, чтобы последнее время звал какого-нибудь дедушку. И еще его удивили сведения о нем самом – откуда незнакомый старичок мог их знать?
- Эээ… Я вас не звал… – озадаченно произнес мальчик.

А старичок захихикал и проскрипел в ответ:
- А кто десять минут назад кричал на всю улицу: «Приходи, Голгуш!»? Ну, вот я и явился…

Виталик медленно сполз на ступеньки. Он ошарашенно смотрел на дедушку и думал, что это какая-то шутка. Такого просто не могло быть! Наверное, этот дедушка сидел на скамейке во дворе и, услышав разговор ребят, решил разыграть мальчика.

И пока Виталик соображал, дедушка наклонился к нему и отчетливо произнес страшным голосом:
- Я Голгуш, знаменитый волшебник! Я маг и чародей высшего уровня! И я не люблю, когда надо мной насмехаются! Ты, негодный мальчишка, немедленно отправишься в лес и погибнешь там! Вот тебе твоя физика!

Затем дедушка быстро достал из кармана какой-то порошок, осыпал им онемевшего от страха Виталика и произнес зловещее заклинание.
И в этот миг в глазах у мальчика померк свет, в ушах раздался шум ветра и сильный хлопок. И привычный мир исчез…


Глава вторая.


Виталик очнулся в незнакомом лесу. Он лежал в каких-то кустах, обсыпанный ветками и листвой.
С трудом мальчик выбрался из зарослей. Отряхнувшись от веток, он огляделся. Лес был темным и угрюмым. Повсюду, насколько хватало взгляда, росли деревья с шершавыми стволами, солнце едва пробивалось сквозь их могучие кроны. Деревья шумели, в листве щебетали птицы, а по траве ползало множество каких-то насекомых.
Виталик сел на траву, обхватил колени руками и заплакал. Ему было очень страшно. Оказалось, что Сашка не врал про волшебника. Голгуш существует на самом деле! И тот проклятый старикашка из подъезда и оказался колдуном Голгушем.

По лицу мальчика потекли горячие ручьи, было очень обидно и досадно. Хотелось домой, к маме и папе. Виталик размазывал по щекам соленые слезы и дрожал. Он сидел абсолютно один в незнакомом страшном лесу и не знал, что делать.
Вдруг он услышал какой-то писк. Он посмотрел в траву и увидел, что множество странных жучков ползает у него под ногами. Виталик на минуту успокоился и прислушался. Оказалось, жуки пищат на человеческом языке!

- Расселся на дороге – еле слышно возмущались жуки. – Такой большой, а обижает маленьких! Нам надо пройти! Уступи нам место!

Виталик пригляделся и обомлел! Жуки оказались малюсенькими человечками в странных блестящих костюмах. Мальчик подпрыгнул от неожиданности и аккуратно, чтобы не наступить на человечков, отошел на несколько шагов. И тут же услышал радостный писк:
- Спасибо! Спасибо!

Оказывается, что человечки тащили какие-то травинки и веточки, словно муравьи, а Виталик оказался на их пути.
- Извините, скажите, пожалуйста, а где я? – нерешительно спросил мальчик.

Человечки остановились, посмотрели друг на друга и прокричали в ответ:
- Ты в лесном царстве Гора! Тут правит Медведь Гор! Если ты плохой, он тебя съест! Если хороший, то будешь ему служить всю жизнь!

Виталик замер, прислушиваясь к человечкам. Он очень боялся пропустить хоть какое-нибудь слово.
- А почему я тут оказался? – спросил мальчик осторожно, чтобы не оглушить своим голосом лесных человечков.

Человечки уже собрались по своим делам и ответили с неохотой:
- Каждый по своей причине попадает… Мы не знаем… Не знаем.

И, отвернувшись от Виталика, они организованно пошли своей дорогой.
Мальчик поблагодарил их и снова загрустил. Но потом все же он перестал плакать и заставил себя немного успокоиться, хотя по-прежнему было очень страшно.
Вдруг Виталик снова услышал тоненькие голоса:

- Ой, какой хорошенький! Ой, какой глупенький! Хи-хи-хи!

Мальчик поднял голову и увидел двух розовых бабочек, которые порхали над ним и хихикали.
- Не смейтесь надо мной, пожалуйста… – Грустно произнес мальчик. – Лучше помогите отсюда выбраться…

Бабочки вновь захихикали, и Виталик услышал страшные для себя слова:
- Из царства Гора никто не еще выбирался! Глупенький! Хи-хи-хи! Глупенький человечек!

Виталик горестно вздохнул:
- Эх вы… девчонки, сразу видно. Вам лишь бы смеяться…

Мальчик грустно посмотрел на бабочек и пошел вглубь леса. 

Он шел по лесу, куда глаза глядят, не разбирая дороги, просто так. А что еще оставалось делать покинутому мальчику в незнакомом лесу? Было неуютно, тоскливо и жутко. И нужно было что-то делать! Сидеть, сложив руки, в такой ситуации было нельзя, Виталик хорошо это осознавал.

В школе Виталик был лучшим спортсменом, физкультура была его любимым предметом. Он умел быстро бегать, высоко прыгать, проворно лазать по деревьям, вдобавок ходил на курсы борьбы и закалялся. А на дополнительных занятиях они с ребятами учились ориентироваться на местности, разводить огонь, ставить палатки. И сейчас все эти знания могли бы пригодиться, если бы Виталик собрался, переборол свой страх и перестал волноваться.

Легко сказать – трудно сделать! Тем более, когда на тебя осерчал могущественный волшебник. Эх, если бы можно было вернуть время назад!
Мальчик размышлял о своей участи, о странном приключении, которое выпало на его долю, и не услышал грозных криков, раздававшихся на весь лес. А между тем рядом кто-то очень громко и ужасно рычал.
Виталик остановился и спрятался за дерево. Рык раздавался совсем близко.
Впереди была небольшая полянка, и Виталик увидел, как на нее вышел огромный черный медведь. Он был колоссальных размеров, наверное, с двухэтажный дом, мохнатый, грозный, страшный.

Медведь дико рычал и ругался, а вокруг медведя скакали разные зверушки – зайцы, лисички, белки. Казалось, что они хотят поддержать медведя, помочь ему, но у них ничего не получалось. Очевидно, что у медведя случилось какое-то несчастье. Было заметно, что он плачет.

Медведь уселся на полянку и стал тереть огромными лапами заплаканные глаза.
- Где фиалка??? – орал зверь. – Где волшебная фиалка???

Зверушки в страхе разбегались от его крика, а медведь орал громче прежнего:
- Всех сожру! Всех накажу! Ой, мой бедные зубы! Вот только заживут мои зубы, я всех разорву! У-у-у-у!!!

Виталик с тревогой наблюдал, что будет дальше.

А медведь вдруг перестал орать и замер. Он понюхал воздух и неожиданно вскочил с места.
- Там! – заревел медведь, указывая лапой на дерево, за которым прятался мальчик. – Притащить его ко мне!!!

И в то же мгновение многочисленные звери ринулись к Виталику, схватили его и поволокли на полянку. Виталик даже не сопротивлялся, он был очень сильно напуган.

А медведь к тому моменту уселся на внезапно появившийся деревянный трон и размахивал своими огромными лапищами.
- Мой пленник! Ааа! Съем!

Виталика бросили на траву перед мохнатым чудищем, а остальные зверушки расселись в кружок вокруг мальчика. Медведь внимательно рассмотрел пленника, обнюхал его и даже легонько прикоснулся когтем к руке Виталика.
- Хм – сказал медведь. – Я думал, что он будет толстый. Обычно Голгуш доставляет мне упитанных детишек. Ха-ха-ха! Ой!

Медведь снова схватился за щеку и скорчил болезненную гримасу. Виталик сидел на траве, не дыша, и в ужасе наблюдал за мохнатым зверюгой.
Через несколько минут зубная боль утихла, и медведь снова заговорил.
- Знаешь, кто я? – спросил он у мальчика.

Виталик, оцепенев от страха, ответил дрожащим голосом:
- Наверное, вы Медведь Гор, царь леса…

Медведь подпрыгнул, замахал лапами и дико зарычал:
- Да! Я Гор! Я царь зверей!

Виталик чуть не оглох от его крика.

Затем Гор снова уселся на трон и сказал спокойно, обращаясь к своим слугам-зверушкам:
- Посмотрите на этого человечка! Он умудрился поссориться с Голгушем и попал ко мне в рабство, глупыш! А Голгуш – плут! Он обещал мне волшебную фиалку и обманул меня! О, мой бедный зуб! О, как же больно!

И медведь снова принялся громоподобно орать. Что ж, даже у чудовищ иногда болят зубы, если не чистить их вовремя.
Виталику стало жаль Гора. Он покачал головой и сказал:
- Могущественный царь Гор, наверное, ты не чистил зубы, поэтому они разболелись!

От этих слов притихли все звери, они не ожидали такой смелости от обычного мальчика. А медведь с интересом взглянул на Виталика и прогремел:
- Я царь! И никогда не чищу зубы! О, как жаль, что я не могу никого съесть! Я даже тебя не могу съесть!

И медведь снова принялся страдальчески выть и реветь.
В этот момент Виталику на плечо вскочила крошечная белочка и зашептала:
- Наш царь очень болен. Помочь ему может только волшебная фиалка, которая растет в лесу рядом с домом Маленькой Феи. Волшебник Голгуш обещал достать фиалку, но обманул и исчез. Теперь все страдают.

Виталик был очень смышлёным мальчиком, он быстро понял, что нужно делать. Он поблагодарил белочку и совершенно бесстрашно подошел к Гору.
- Царь, я знаю, как тебе помочь! – сказал мальчик и посмотрел прямо в глаза огромному зверю.

Медведь утих, почесал лапой за ухом и произнес:
- А ты что, тоже волшебник?

Виталий покачал головой:
- Нет, я не волшебник. Я обыкновенный мальчик из восемьдесят первого дома, просто мне тебя очень жалко. В прошлом месяце у меня тоже сильно болел зуб, я знаю, как это неприятно.

Гор наклонил голову, посмотрев на мальчика одним глазом.
- Хорошо – сказал медведь. – Если ты знаешь, как мне помочь, то я тебя пока не съем. Помоги! Принеси мне волшебную фиалку и я, может быть, дам тебе награду.

Сейчас Виталику нельзя было терять ни секунды. Пока медведь в хорошем расположении духа и никого не ест, необходимо было срочно уходить на поиски фиалки. Где живет Маленькая Фея и как найти к ней дорогу, Виталик не представлял, но он очень надеялся на счастливый случай. Ведь пока все складывалось удачно.
Мальчик заверил Царя Гора, что найдет Фею и попросит у нее фиалку. Он пообещал в ближайшее время двинуться в путь.

Медведь размышлял недолго. Он дал приказание своим слугам накормить Виталика и показать ему дорогу в страну Маленькой Феи. А также предупредил:
- Маленькая Фея не любит гостей. А еще она очень не любит меня, поэтому фиалку нужно просто утащить без спроса. Украсть, понял? – И медведь зловеще подмигнул.

Но Виталик был порядочным мальчиком, он ответил Гору:
- Нет, царь! Я честный человек и лучше договорюсь с Феей по-хорошему.

Медведь махнул лапой и ушел в лес. Он ломал деревца, в бешенстве разбрасывал по сторонам ветки и палки, и очень громко ревел.
Зверушки-слуги, тем временем, накормили мальчика, дали ему в дорогу ягод и фруктов, и показали направление, куда идти. И Виталик бесстрашно отправился в путь в незнакомую страну Маленькой Феи, в неизведанный и чужой мир, на поиски волшебной фиалки.

Он бодро шел по лесу, а розовые бабочки порхали над его головой и весело пищали:
- Какой смелый мальчик! Не испугался медведя! Какой храбрец!


Глава третья.

Несколько дней Виталик шел по лесу в указанном направлении. Он ночевал под кустами, укрывшись ветками и листвой, перелазил буреломы, преодолевал заросшие высокой травой овраги. Мальчик съел все припасы, которыми снабдили его слуги Гора, и очень страдал от жажды. Но ни ручейка, ни даже лужи, в лесу больше не попадалось. К тому же Виталик очень устал.

Наконец, лес кончился, и мальчик увидел перед собой широкое зеленое поле, которое обрамляли высокие серые горы со снежными вершинами. Прямо посредине поля стоял гигантский дом на сваях, из-под которого вытекала голубая река.
Виталик из последних сил подбежал к реке и жадно напился. Вода оказалась очень прозрачной и наивкуснейшей.

Усевшись на берегу и немного отдохнув, мальчик внимательно рассмотрел дом. Он оказался просто потрясающих размеров! Высотой буквально до неба, с огромными окнами, дверьми, балконами и крутой островерхой крышей.

«Это дом настоящего великана» - подумал Виталик.
И как только он подумал о великане, со стороны гор показался сам владелец дома. Вернее, владелица. Это была девочка, которая несла корзинку. Девочка была гигантского роста, выше деревьев, казалось, что даже выше гор! Виталик был поражен, он раньше никогда не видел девочек-великанов. Он лег и вжался в землю, со страхом наблюдая за великаншей.

Девочка подошла к огромному домику, вскочила на крыльцо и открыла дверь. Но в последнюю секунду она остановилась, резко повернулась и посмотрела на реку, в ту сторону, где лежал Виталик.

- Кажется, у меня гости? – голос девочки раздался, как громыхание.
Виталик зажмурился и еще больше прижался к земле.

Девочка поставила свою огромную корзинку на крыльцо, и подошла к реке. Виталик понял, что прятаться бесполезно, его заметили. Он встал и опустил голову, ожидая, что произойдет дальше.
- Ты кто такой? – спросила гигантская девочка, подойдя совсем близко.

Виталик прижал руки к груди.
- Простите меня, пожалуйста! – жалобно сказал мальчик. – Я заблудился. Я искал Маленькую Фею и случайно вышел к вашему дому.

Девочка громко рассмеялась.
- Я узнала тебя! Ты тот глупыш, что поссорился с моим дальним родственником Голгушем! Ну что ж… давай знакомиться!

И в ту же секунду девочка стала стремительно уменьшаться в росте. Она убавлялась в размерах очень быстро и вскоре стала одного роста с Виталиком. И оказалась вполне симпатичной рыжей девочкой, с озорными глазами и широкой улыбкой. Она была одета в расшитое цветами платьице и фартук. На шее у нее висел большой красивый амулет, который сиял чарующими огнями.
- Испугался, мальчик? – весело произнесла девочка. – Я и есть Маленькая Фея. А это мой дом.

Виталик от изумления почесал затылок
- Ого-го! Маленькая… - ошарашенно произнес он. – В ваш дом, наверное, поместится целый город!

Девочка еще раз рассмеялась и доверительно положила ладонь Виталику на плечо.
- Маленькая – потому что я самая младшая в семье! – Она показала Виталику свои растопыренные пальцы. – Нас в семье десять сестер, я десятая. Мне всего лишь триста сорок семь лет.

У Виталика уже не осталось сил удивляться. За время пребывания в царстве Гора он уже увидел и услышал столько диковинного, что никто не поверит, если рассказать.
Он кивнул девочке:
- Я очень рад! Меня зовут Виталик, и мне всего лишь двенадцать лет. – И внезапно погрустнев, он добавил – мне очень страшно у вас…

Фея дружески хлопнула его по плечу и с задоринкой в голосе произнесла:
- Не кисни! Сейчас я тебя зефиром угощу!

Она хлопнула в ладоши. Появился стол, стулья и много разных угощений на столе – конфеты, пирожные, зефиры, мармелад и прочие сладости.
- Садись и налетай!

Фея, нисколько не церемонясь, сама уселась за стол и начала поглощать лакомства, хватая их обеими руками. Виталик даже хмыкнул, ему было неловко наблюдать такое. Но через несколько минут он освоился и тоже сел за стол.
Фея налила мальчику полный бокал лимонада и спросила, плохо выговаривая слова с набитым ртом:
- А фы зафем пвифол?

Виталик отложил в сторону пирожное и ответил, опустив глаза:
- Я попал в плен к медведю Гору. Он послал меня к вам за фиалкой.

Услышав это, Фея мгновенно вскочила со стула, замахала руками и затопала:
- Никогда-никогда-никогда!!! Старый ворчун Гор – обманщик и разбойник! Никогда-никогда-никогда-никогда ему не видать моей фиалки!

Она злобно сжала кулачки и стала стучать ими по столу так, что на землю попадало несколько чашек и бокалов.
Виталику ничего не оставалось, как извиниться.
- Простите меня, Фея… Но я сказал честно…

Маленькая Фея перестала бить по столу, исподлобья взглянула на мальчика и с изумлением произнесла:
- Неужели в нашей стране появился первый честный человек?

Виталик смотрел на нее глазами, полными слез.
Фея вдруг засунула руки в карманы передника, нахмурилась и стала ходить вокруг стола. Она о чем-то серьезно размышляла, ее лицо было сосредоточено.

Потом она села рядом с Виталиком, взяла его руку и начала говорить:
- Я вижу, что ты хороший парень, поэтому давай поговорим откровенно. Ведь ты попал сюда неслучайно, ты чем-то очень сильно оскорбил Голгуша. И даже, если я тебе отдам фиалку, она в твоих руках завянет. Потому что это чудесное растение сохраняет свои волшебные свойства только в руках абсолютно честного, безгрешного человека. А ты, наверное… - Фея на секунду задумалась – В общем, позволил себе что-то такое, что взбесило волшебника Голгуша. Скажи, у тебя были плохие мысли?

Виталик тяжело вдохнул и откровенно ответил:
- Я смеялся над ним, не верил, что он существует. А еще не поверил своему лучшему другу. Я был задавакой и глупцом.
Фея пристально посмотрела Виталику в глаза.
- Ты сейчас это серьезно говоришь? Отвечай, это важно!

Виталику стало так плохо, что он готов был провалиться под землю от стыда. Он ведь на самом деле предал дружбу! И только сейчас, в этой далекой волшебной стране, где бродят сумасшедшие напыщенные медведи и летают говорящие бабочки, он это окончательно понял! Ему было очень совестно.

- Да, Фея, – с грустью выговорил мальчик. – Я говорю вам это совершенно откровенно и серьезно. Я плохой человек и плохой друг. Наверное, я недостоин фиалки…
Фея вдруг по-братски толкнула его кулаком в плечо.

- Вот и отлично!
Она хохотнула и вскочила с места.
- Мне тесно в этом теле! Не пугайся, я сейчас снова вырасту!

В мгновение ока Маленькая Фея вновь стала огромной, как гора.
- Я должна посоветоваться с сестрами, – прогромыхала она откуда-то с высоты. – А ты пока поспи!

Фея взмахнула рукой, и Виталик вдруг внезапно почувствовал ужасную тяжесть в ногах и усталость. Он неуклонно начал задремывать, медленно лег на траву, положив руку под голову, и уснул мертвецким сном.




Глава четвертая.


На следующее утро маленькая Фея разбудила Виталика своим звонким смехом.
- Вставай, соня! Пора завтракать и отправляться в путь!

Виталик бодро вскочил, умылся в реке, и наскоро позавтракал предложенным Феей угощением.
Затем Фея (а она снова стала маленького роста) подарила мальчику ярко-алое перо.

- Это перо Огненной птицы. Бери его осторожно, чтобы не обжечься. Когда войдешь в лес, подкинь это перо в воздух. Оно полетит и покажет тебе правильную дорогу к Фиалке. Сорви Фиалку и аккуратно положи ее за пазуху, она очень нежная и не любит грубого обращения. Затем тебе предстоит пройти через Синий лес и Зеленое болото – там ничего не бойся, никого не слушай и никому не верь! Смело иди за пером, и оно выведет тебя к медведю Гору. И не удивляйся – в нашем мире дороги туда и обратно никогда не совпадают.

Виталик внимательно выслушал Фею, сердечно поблагодарил ее за помощь и отправился в обратную дорогу.
На душе у мальчика было легко, он почувствовал, что не одинок, и встретил в сказочном мире настоящего товарища.
Войдя в лес, он подкинул перо Огненной птицы вверх, и оно понеслось по воздуху. Виталик побежал за ним, едва поспевая.

Перо вывело мальчика на живописную полянку, посреди которой росла изящная и восхитительная Фиалка. Мальчик опустился перед цветком на колени и погладил ее лепестки:
- Прости меня, Фиалка, что я срываю тебя. Но мне нужно сделать это, чтобы попасть домой. Я очень виноват перед своим другом и должен извиниться.

И бережно сорвав цветок, Виталик спрятал его себе за пазуху.

В этот момент перо Огненной птицы бешено закружилось в воздухе. Небо вдруг сгустилось, потемнело, и полянку стали окружать огромные синие деревья. Деревья очень грозно наступали, сужая свой круг. Они казались каменными, а синие листья на ветвях были словно выкованы из железа.

Виталик немного испугался, но вспомнив настояния Маленькой Феи, он смело пошел за пером, которое уводило его в самую чащу.
Войдя в Синий лес, Виталик услышал веселое пение, музыку и смех каких-то людей. Сквозь частокол стволов он увидел накрытые столы, за которыми сидели нарядно одетые мужчины и женщины. Прямо на траве располагались музыканты и резво играли на невиданных инструментах. Люди распевали праздничные песни, забавлялись, танцевали.

Виталика немного удивило подобное веселье посреди мрачного леса, но при виде угощений и яств на столах, он почувствовал, что серьезно проголодался.

В эту секунду толпа веселящихся людей заметила Виталика. Раздались радостные возгласы и приветственные крики.

- Эй, мальчик! – вдруг крикнул мужчина в сиреневом костюме и поманил Виталика рукой. – Присоединяйся к нашему празднику! У нас сегодня День цветов! Мы всех приглашаем!
- Добро пожаловать на наш праздник! – поддержала мужчину женщина в красивом оранжевом платье. И остальные нарядные люди начали радостно хлопать в ладоши и подзывать Виталика к столу.

Музыка заиграла все громче, ее аккорды переливались среди синих ветвей, и мелодия рассыпалась по лесу.

Мальчик сильно хотел кушать, и был не прочь перекусить и отдохнуть. Тем более, что эти веселые люди казались добрыми и безобидными. Он сделал несколько шагов в сторону празднующих людей, но в это мгновенье перо Огненной птицы вдруг взвилось вверх и начало бешено крутиться. Перед глазами Виталика вдруг возникла прозрачная тень Маленькой Феи.
- Никого не слушай! Никому не верь! – крикнула тень, и Виталик вздрогнул.

Он словно очнулся от какого-то наваждения. Оказалось, что радостные песни красочно одетых людей загипнотизировали его, и мальчик впал в какое-то оцепенение.
Виталик потряс головой и побежал за пером, которое улетело далеко вдаль и едва виднелось среди синих стволов.
Мальчик шел по унылому и мрачному Синему лесу, а вслед ему еще долго раздавались радостные крики с праздника Цветов.

Через несколько часов тяжелого пути, Виталик вышел из Синего леса. Лес кончился как-то неожиданно, и перед глазами мальчика возникло обширное болото, вода в котором была ядовито-зеленого цвета. Кое-где из глади воды торчали островки с травой и листья кувшинок.

Виталик присел на берегу, чтобы немного отдышаться, – он очень устал.
- А как же мне перебраться через это болото? – сам у себя спросил мальчик.

Действительно, задача казалась невыполнимой – у Виталика не было ни лодки, ни инструментов, чтобы сделать плот. Но огненное перо настойчиво вертелось в воздухе, напоминая, что нет времени для отдыха, и необходимо продолжать путь.
Виталик походил по берегу в надежде отыскать какое-нибудь бревно. Он надеялся переплыть на нем болото. Но, к сожалению, весь берег, насколько хватало взгляда, был покрыт травой.
- Нужно вернуться в Синий лес! – догадался мальчик.

Он побежал обратно в лес и отыскал там обломок бревна. С большим трудом Виталик дотащил его до воды. Немного отдохнув, мальчик столкнул бревно в воду и лег на него животом. Пахучая болотная вода тут же скрыла бревно наполовину, затопив ноги и залив башмаки.
- Я буду грести руками и выплыву… Главное, не повредить Фиалку. – Мальчик решительно оттолкнулся от берега, и бревно устремилось в путь.

Во время плаванья вода сильно плескалась, забрызгивая глаза, и обдавала неприятным болотным запахом. Но Виталик не обращал на это внимания и усердно работал руками, направляя бревно вслед за летящим впереди огненным пером.

Берег давно скрылся из виду, Виталик заплыл очень далеко. Он начал уставать – от тяжелой работы ныли руки и спина. К тому же лежать на круглом бревне и балансировать, чтобы не свалиться в воду, было очень трудно. Виталик устало приклонил голову к шершавому стволу.
- Перо, дай мне немного отдохнуть, пожалуйста… – устало прошептал мальчик.

Он свесил руки в прохладную пахучую воду и закрыл глаза. Ему тут же представился родной дом, друзья и любимое дерево во дворе, на ветках которого мальчишки так любили сидеть. Но перо Огненной птицы не позволило мальчику отдыхать долго – оно завертелось прямо над самым ухом Виталика, словно отчаянно прося его не останавливаться и плыть дальше.

Виталик вновь принялся грести, но вдруг в зеленой воде болота мелькнуло чье-то черное извилистое тело. Мальчик вскрикнул от ужаса и прижал руки к груди.
В этот миг под бревном проплыла жуткая огромная змея. Ее серебристо-черная кожа блестела в зеленой толще воды. Мальчик поджал ноги. Он буквально дрожал от страха, его зубы стучали.

Змея несколько раз проскользнула под синим бревном, плавно изгибаясь всем телом. Затем из-под воды показалась ее плоская голова, и мальчик затаил дыхание. «Не шевелиться!» - была его единственная мысль. Змея высунула раздвоенный язык и блеснула слепыми мутными глазами. Голова змеи была огромна! В ее пасти, наверное, мог бы поместиться целый арбуз.

Это чудище пыталось уловить тепло и двигалось в сторону бревна. Оно, видимо, хотело обнаружить здесь какую-нибудь добычу. Но Виталик был весь мокрый с ног до головы, и холодная болотная вода спасла его – змея не почувствовала мальчика.
Еще несколько секунд змея оглядывала болотную гладь, водила своим мерзким языком, но, не найдя ничего интересного для себя, скользнула под воду и ушла в глубину. А Виталик еще долго лежал на бревне, поджав руки и ноги – страх не отпускал его.

Наконец, мальчик немного успокоился и осторожно поплыл дальше. Сначала он боязливо опускал руки в воду, но убедившись, что змеи больше нет, стал грести сильнее.
А тем временем большое солнце стало опускаться к горизонту, наступал вечер. Края болота не было видно, повсюду, насколько хватало взгляда – была водная гладь и редкие островки травы.

Виталик дико устал и проголодался. Но перо неумолимо летело вперед, ведя мальчика за собой, и Виталик плыл, не обращая внимания на голод и усталость. Он уже не чувствовал рук, механически передвигал ими, а в голове исчезли все мысли.
Наконец, в слабых сумерках стали проявляться очертания берега! У Виталика словно открылось второе дыхание, он заработал руками еще быстрее, еще сильнее. Через несколько минут совершенно разбитый усталостью и опустошенный, мальчик повалился на мягкую траву и мгновенно заснул.

Перо Огненной птицы покорно приземлилось рядом.


Глава пятая.

Виталик проснулся от резкого движения. Он оказался на носилках из веток, которые тащили по земле четыре огромных волка.
- З-здравствуйте – заикаясь от неожиданности, произнес мальчик.

Один волк повернул свою серую морду и прорычал:
- Проснулся, кусочек аппетитного мяса! Если бы не наш царь Гор, ни за что бы мы тебя не тащили, а полакомились бы. Но приказ есть приказ.

Мальчик сразу понял, что его нашли спящим на берегу и сейчас тащили к самому Гору.
Солнце было уже очень высоко, оно светило пронзительно ярко, его желтые лучи хорошо согревали. Виталик долго проспал на берегу, но одежда все еще не высохла. Но он не заболел, потому что дома занимался спортом и закалялся.

Виталик удобнее устроился в носилках и подставил солнцу лицо и руки. За время движения его одежда высохла, и стало совсем уютно. Только сильно хотелось есть.
Через некоторое время волки доставили его на поляну, где на огромном троне восседал Медведь Гор.
Увидев мальчика, Медведь так громоподобно зарычал, что нагнулись ветки рядом стоящих деревьев.

Виталик поздоровался с Царем и протянул ему Фиалку.
- Вот, уважаемый царь, твой цветок. Мне удалось убедить Маленькую Фею, и она подарила тебе это чудное растение.

Медведь еще раз радостно прорычал и приказал принести ему Фиалку. Тут же к Виталику подскочила проворная белка, положила цветок на золотой поднос и поднесла его к Царю.
Медведь закрыл глаза и понюхал цветок.
- Ммммм! – прорычал Гор. – Я чувствую запах настоящего волшебства! Да, это именно тот цветок! Проклятая Маленькая Фея не обманула меня. Теперь мои любимые зубки не будут болеть!

Виталик скромно стоял в сторонке и ждал, что его поблагодарят или хотя бы предложат завтрак.
Но мохнатый Медведь Гор даже не подумал благодарить мальчика. Наоборот, он был занят только собой и Фиалкой. Виталику стало обидно, и он робко произнес:
- Уважаемый Царь, я прошу тебя, дай мне покушать…

Гор вдруг поднял бровь и сказал:
- Кто это тут пищит? – Он поискал глазами мальчика. – Ааа, это ты, ничтожный муравей? И не стыдно тебе просить у Царя еду?

Но Виталику было ничуть не стыдно, тем более, что он проделал очень опасное путешествие, чуть не утонул в болоте, и его чуть не проглотила ужасная змея. Он считал, что заслужил поощрение или хотя бы благодарность!
- Уважаемый Царь – начал мальчик. – Когда я отправлялся за Фиалкой, ты обещал дать мне награду.

- Я? Обещал? – Медведь удивленно выпучил глаза и посмотрел на своих слуг. Те в страхе съежились, а некоторые попрятались в траве.
А Гор поерзал на троне, покрутил в лапе Фиалку и продолжил:
- Ну, ладно… я ведь добрый лесной правитель. Я вспомнил, что обещал тебе награду. И у меня для тебя действительно приготовлен небольшой сюрприз!

Медведь привстал со своего трона и вдруг загоготал так оглушительно, что на небе разбежались все облака. Гор вытянул вперед огромные лапы и крикнул:
- Вот мой сюрприз!!!

И в этот миг прогремел гром, засверкали молнии, и рядом с троном оказался старичок в белом старомодном костюме. Старичок опирался на палочку и мерзко хихикал.
У Виталика округлились глаза. Это был тот самый волшебник Голгуш, который устроил ему подлость в подъезде родного дома! Это он отправил Виталика в этот ужасный лес! Мальчик от неожиданности присел на траву и потерял дар речи.

- Ну что, Виталик, не ожидал меня увидеть? – злорадно проскрипел Голгуш. – А я очень по тебе соскучился и ждал с нетерпением нашей встречи.
У Виталика бешено заколотилось сердце. Он понял, что Медведь Гор обманул его, что все это было подстроено! Как жестоко и бессердечно его провели эти злодеи!

На глазах мальчика выступили слезы.
- А что случилось, милое дитя? – Голгуш наклонился к Виталику и скорчил ужасную гримасу. – Ты надумал поплакать? А тогда во дворе, когда ты насмехался надо мной, тебе было весело…

И противный старик отвратительно засмеялся. А вслед волшебнику засмеялся Медведь Гор со своими слугами.
Виталик почувствовал себя совсем одиноким и брошенным, горячие слезы полились по его щекам от обиды и страха. Теперь ему никогда не выбраться из этой проклятой сказочной страны, никогда не увидеть маму и папу, своих друзей и родного дома!

Виталик упал на траву и закрыл лицо руками. А мерзкий Голгуш вышел на середину полянки и показал тростью на Виталика:
- Смотрите, звери и птицы, на этого хвастунишку! Он насмехался надо мной, не верил в мою силу, и теперь он плачет, как девчонка!

Звери и птицы загалдели, осуждая мальчика. Они все, и огромный Медведь, и самая маленькая мышка, были сейчас против Виталика. Как же чудовищно не повезло бедному мальчику!
Гвалт продолжался недолго, пока Царь Гор не прикрикнул на слуг. Он блеснул своими хищными глазами и спросил Голгуша:
- Ну и что ты думаешь делать с этим мальчишкой, Голгуш? Отдай его мне! Он будет служить на моей кухне, мыть чашки и плошки после обедов.
Но Голгуш поднял свой морщинистый палец и сказал:
- Нет, Гор. Это слишком слабое наказание за оскорбление! Я придумал более страшную кару.

Старик подошел к Виталику и постучал тростью по его плечу.
- Эй, хулиган, перестать хныкать. Выслушай мою волю.

Виталику было уже все равно. Он лежал в траве, умирая от обиды. Маленький мальчик, один против своры злобных животных во главе с волшебником! Что мог сделать ребенок против их колдовства и коварства?
А противный Голгуш поднял руки высоко к небу и громко закричал:

- Этот мальчик совершил чудовищную ошибку в жизни! Он насмехался над могущественным волшебником! Над человеком, которого не знал, и который старше его на семьсот лет! Этот хулиган оскорбил не только меня, но и всех жителей нашей волшебной страны! Он не поверил в наше существование! И поэтому он должен понести суровое наказание!
Голгуш немного перевел дыхание. А Виталик сел и смотрел заплаканными глазами на чудовищного мага, который испортил ему всю жизнь. Было понятно, что Голгуш не остановится, что он сейчас будет наслаждаться своей черной властью и ни за что не простит Виталика.

Волшебник попросил белку принести ему воды из ручья, напился и продолжил свою страшную речь:
- Именем Черной магии! Именем всех черных волшебников и магов Востока заклинаю тебя, мальчик Виталик из восемьдесят первого дома, ученик шестого «В» класса, спортсмен и отличник, – оставайся в стране Гора навсегда!!! Теперь ты пожизненно должен скитаться по волшебным землям!!! Ты заслужил это наказание своей дерзостью и невоспитанностью!

И в завершение своей речи Голгуш тряхнул тростью и высыпал из ладони горсть волшебного искристого порошка. Тут же ударил оглушительный гром. Небо закрылось мутной серой пеленой и засверкало кривыми желтыми молниями.
Виталик зажал уши, а все звери в страхе разбежались по кустам. А Медведь Гор дико хохотал, вращая своими злыми глазами, и подпрыгивал на троне.
Волшебник Голгуш стоял недвижимо в центре этой бури и шептал какие-то магические слова. Когда он закончил заклинание, все стихло.
В глазах у Виталика стали мелькать какие-то разноцветные пятна. Затем полянка, трон, Медведь Гор, чародей Голгуш и все звери стали растворяться и исчезать. Виталик провалился в глубокое забытье, его веки потяжелели, и плотная темнота накрыла мальчика…


Глава шестая.

Над волшебной страной всходило яркое желтое солнце. Оно распыляло свои лучи на луга и леса, на горы и озера. Все пробуждалось и оживлялось.
Птицы, проснувшись, начинали петь звонкие песни, животные бегали в поисках добычи, бабочки порхали над цветами. Растения, омытые чистейшей утренней росой, расправляли свои листочки и выпрямляли стебли.
А на берегу прозрачной реки у дома Маленькой Феи лежал мальчик Виталик и крепко спал. К нему подскочил маленький крольчонок и ткнулся носом в ладонь, Виталик не реагировал. Тогда крольчонок подпрыгнул к голове Виталика и легонько укусил мальчика за ухо.

Виталик что-то промычал спросонья и открыл глаза, щурясь от ярких солнечных лучей.
- Вставай, соня, – крольчонок хихикнул.

Мальчик сел и потер глаза.
- Где я? – ошарашенно спросил он.

Крольчонок еще раз хихикнул.
- Ты в безопасности. Ты что, совсем все позабыл?

Виталик огляделся. Он действительно находился на берегу реки рядом с домом Маленькой Феи, но как он здесь оказался? Вдруг в его памяти всплыло злобное лицо волшебника Голгуша и его страшная речь. Мальчик вспомнил, что произошло с ним, в памяти вновь возникли страшные взрывы и молнии.
- А как я сюда попал? – спросил Виталик у крольчонка.

Но на этот вопрос ему ответила Маленькая Фея, которая появилась из раскрытых дверей дома:
- Это я тебя перенесла!

Она уменьшилась в размерах и весело подмигнула Виталику:
- Скажи спасибо перу Огненной птицы! Оно сообщило мне о твоей беде, и я явилась на полянку Гора в виде ветерка. Привет!

Виталик смущенно поздоровался и поблагодарил спасительницу:
- Привет… Спасибо…
- Спа-си-бо! – передразнила его Маленькая Фея. – Долго мне еще с тобой возиться, а?

Фея взяла на руки крольчонка и почесала того за ушком. Кивком головы она приказала Виталику следовать за ним. Мальчик поднялся с травы.
Они пошли на полянку за дом, где были накрыты столы для завтрака.

- Подкрепляйся! – сказала Фея. – А после завтрака я расскажу, что делать дальше… Ох, и угораздило же тебя перейти дорогу Голгушу!

Мальчик с аппетитом завтракал, благодаря Фею за ее доброту. У Виталика было такое состояние, словно его только что вытащили из холодного тумана. Все эти страшные образы Медведя Гора и Голгуша время от времени все еще выскакивали перед глазами. Но когда Виталик покончил с кушаньем, он чувствовал себя прекрасно и был готов к разговору.

Маленькая Фея отпустила крольчонка, погладив его напоследок, и строго сказала Виталику:
- А теперь слушай меня очень внимательно, не пропуская ни одного слова!

Она вновь начала увеличиваться в размерах, пока не стала привычного громадного роста, и загромыхала с высоты:
- Волшебная жизнь имеет свои законы. Пока ты спал, я листала колдовские книги и летала советоваться с сестрами. Из твоего положения есть выход, но не думай, что он будет легким!

Виталик покачал головой, понимая, что ничего приятного его не ожидает. Маленькая Фея продолжила:
- Любое колдовство, даже самое коварное, можно победить. Но для этого необходимо сильно постараться, и, может быть, даже отдать самого себя без остатка! Приготовься к тому, что решение потребует от тебя пожертвовать все силы, сердце и душу!

Виталик слушал затаив дыхание.
- Тебе предстоит пробыть в нашей стране долгое время, скитаться и переносить страдания. Но для того, чтобы выбраться домой, к маме и папе, ты должен будешь научиться жить здесь! Должен будешь научиться подчиняться волшебным правилам нашей страны и самое главное – отыскать друзей. Только настоящая крепкая дружба поможет пересилить колдовство Голгуша! Дружба, которая основана на жертвенности, самоотверженности и беззаветной самоотдаче спасет тебя! А теперь я даю тебе время для отдыха и приготовлений. Тебе предстоит незамедлительно отправиться в поход и обойти все уголки нашей огромной волшебной страны! Голгуш будет строить тебе козни и ловушки, и ты должен быть смелым и отважным, чтобы все преодолеть!

Затем Фея снова стала уменьшаться, превратившись в озорную рыжую девчонку.
- Понял, дружок? – Она легонько толкнула Виталика в плечо. – Твоя судьба только в твоих руках, ну а я уж, так и быть, помогу тебе, чем смогу…
- Понял – ответил мальчик и загрустил.

Он сел на траву, обхватил колени руками и крепко задумался.

В жизни часто так бывает – одна маленькая ошибка может привести к непоправимым последствиям. Теперь, за свою ненамеренную насмешку над могучим чародеем Виталик должен будет провести в незнакомом мире неизвестно сколько времени. На его долю вновь выпадают тяжелые испытания, которые, как казалось мальчику, будут серьёзнее, чем преодоление Зеленого болота или ночевка в незнакомом лесу.

Потом Виталик вспомнил своих родителей, друзей, одноклассников, и подумал, что может больше никогда-никогда их не увидеть. Эта мысль прожгла сознание, и сердце вдруг защемило холодной тревогой. Нет… он не допустит, чтобы такое случилось! Он будет пытаться, сопротивляться, будет идти напролом, но выполнит трудную задачу.

Мальчик решительно ударил кулаком об землю. Он сделает все возможное, чтобы вернуться домой!
- Не сдаваться! – крикнул мальчик сам себе и начал решительно скидывать одежду. Перед дальним походом Виталик решил хорошенько искупаться в прозрачной и чистой реке.


Глава седьмая.



Сборы были не очень долгими.

Фея подарила мальчику чудесный рюкзак с множеством карманов, в которых были аккуратно уложены всякие принадлежности необходимые для похода. Среди них Виталик обнаружил нитки с иголками, хороший нож, непромокаемые спички, моток крепкой бечевки, подзорную трубу, железные приспособления для лазания по горам, миниатюрную палатку, которая могла превращаться в надувной плот, походный котелок с непроливающейся кружкой и многое, многое, многое другое. Также в рюкзаке была очень точная карта всей волшебной страны, которая была выполнена искусным мастером, заблудиться с такой картой было просто невозможно.

Помощники Маленькой Феи – зайчишки и лисички – принесли Виталику восхитительную прочную охотничью куртку и крепкие башмаки, которые пришлись мальчику впору, словно были сшиты специально для него.

Виталик сердечно поблагодарил Фею и всех зверят, кто помогал ему в сборах. Он надел рюкзак, подогнал все ремни под свой рост и сказал:
- Еще раз благодарю вас за все. И если вы не возражаете, я буду считать вас своим первым другом?

Фея рассмеялась и сверкнула озорными глазами:
- Не возражаю, не возражаю, горе ты луковое! Пока! Удачной тебе дороги…

Виталик отправился в путь.

Он пересек зеленое поле, на котором был выстроен домик Маленькой Феи и направился на юг. По предложенному Феей плану он собирался обойти сначала южные земли волшебной страны, а затем северные. Местность, где были владения Медведя Гора и Синий Лес с Зеленым Болотом, осталась далеко, туда Виталик возвращаться не намеревался.

Через некоторое время луговая дорога кончилась, и перед Виталиком встал стеной дремучий лес, в котором могучие деревья были переплетены лианами, а у их подножий густо произрастали различные кустарники. Лес казался непроходимым.

Виталик сверился с картой:
- «Волчий лес». Хм… надо бы найти место для привала.

К этому часу солнце уже начало снижение к горизонту, наступал вечер, и намерение мальчика устроить привал было очень разумным.

Виталик срезал несколько ветвей с густыми листьями и устроил подушку, над которой он установил палатку. Теперь лежать там было мягко и удобно. Затем он собрал сухого валежника, развел костер и вскипятил себе чай из листьев смородины, которая в изобилии произрастала по всей волшебной стране.

Поужинав припасами, собранными ему Феей, мальчик лег спать. На следующий день он планировал пройти весь Волчий лес и выйти к дороге, ведущей в горы.
Но поспать спокойно ему не удалось.

Едва наступила ночь и сладкий сон начал подкрадываться к сознанию мальчика, как где-то в лесу раздались страшные завывания и протяжный лай. Виталик сообразил, что это были местные волки, ведь недаром этот лес назвали Волчьим.

Судя по звукам, выло около сотни волков. Мальчик сжался от страха. Не хватало еще быть съеденным дикими волками в самом начале пути! Виталик вылез из палатки и подкинул веток в костер – яркое пламя должно было отпугнуть непрошеных ночных хищников. Еще мальчик соорудил себе оружие на случай нападения волков – к сухой длинной палке он привязал нож, получилось надежное копье.

Но на счастье волки даже и не думали приближаться, они выли где-то вдалеке, и их вой показался Виталику организованным. Чудилось, что звери выли по команде! Их голоса то сливались в один общий вой, то распадались на десятки второстепенных.
Виталик решил разведать, что за удивительные волки устроили ночной концерт, как по нотам. Он покинул место своего временного пристанища и тихо полез по кустам в направлении неизвестного хора.

Через некоторое время Виталик увидел широкую поляну, расположенную между дремучих деревьев. Луна ярко освещала ее, и было все прекрасно видно. На поляне стройными рядами стояли молодые волки, некоторые из них были совсем щенки. Их было около сотни. Виталик подумал, что это какое-то воинское формирование, волчий полк или батальон, и он не ошибся.

Перед строем прогуливался огромный волк с седой холкой, очевидно вожак, и что-то отрывисто командовал. Мальчик прислушался, ему стало жутко интересно…

- Слушайте меня, тупые комки шерсти! Забудьте свои домашние логова с мягонькой подстилкой! Своих мам и пап! Забудьте бабушкины подарки и дедушкины россказни! Полковник Клык, то есть я, для вас мать и отец, бабушка и дедушка! Теперь вы бойцы Охранного батальона Волчьего леса! Я научу вас бегать вертикально по деревьям и плавать в глубоких болотах! Я выбью из вас мамочкину нежность! Я обещаю вам жёсткую и суровую службу, от которой у вас вывернутся лапы и облезет шерсть на спине! Вы научитесь у меня бегать неделями без отдыха и драться с собачьими сворами! Я выбью из вас гражданскую дурь! А когда вы, нежные лохматики, превратитесь в настоящих мужчин, только тогда я позволю вам смотреть на красивых волчиц и гулять без присмотра по лесу!

Во время этой забавной и в то же время жестокой речи, все волки смотрели на полковника Клыка как завороженные, никто не отводил взгляда!

А бравый вояка продолжал отрывисто лаять:
- Приветствовать командира вы уже кое-как научились, ушастые щенята, теперь приступаем к обучению правильным построениям! И если кто-нибудь из вас не выполнит мою команду с первого раза и потеряется в строю, я растерзаю его своими клыками и отправлю к мамочке в плетеной корзинке! Вам все ясно, серые куски мяса?

И молодые волки все как один рявкнули:
- Так точно, господин полковник!

Виталик даже хихикнул, закрывая рот ладошкой, ему было очень смешно наблюдать эту картину. Волки-солдаты – это казалось Виталику уморительным.

Полковник Клык отошел в сторону и скомандовал:
- Р-разойдись!!!

Волчата бросились врассыпную, и от первоначального строя не осталось и следа. Клык наблюдал за движениями своих подчиненных и хмурил седые брови.
- Кто так расходится? – покрикивал он. – Вы ленивые куски ветчины! Расходиться надо бегом! Чтобы ветер шуршал за ушами! Отставить! Становись заново в три шеренги!!!

Волки вновь соорудили строй, но на этот раз он вышел кривоватым и неровным. Командир батальона просто взвыл от гнева, видя такое ужасное выполнение приказа.
- Разорву-у-у!!! Триста ежей мне в печенку! Кто так строится? Р-разойдись!!!

Волки снова кинулись в разные стороны, толкаясь и сбивая друг друга. Но один из волчат вдруг замешкался и упал, об него тут же споткнулись несколько соплеменников. Волки образовали большую серую кучу-малу, из которой в разные стороны торчали уши, хвосты и лапы. Из глубины кучи слышались кряхтение и ворчание.

Полковник Клык дико взревел, чуть не выплюнув зубы от злости:
- Стоять!!! Все замерли, я сказал!!! Неповоротливые пентюхи!

Он рысцой подбежал к серой куче и начал растаскивать ее – он цеплял волков зубами за что придется и раскидывал их в стороны с такой силой, что мохнатые бойцы разлетались как пушинки. Когда завал был разобран, все увидели виновника – им оказался маленький большеглазый и ушастый волчонок, которого изрядно помяли в свалке.

- Как твое имя, рядовой? – гаркнул Клык, испепеляя взглядом провинившегося волчонка.
- Геркулес… – едва слышно проскулил тот и попытался принять строевую стойку, но его передняя лапа предательски подвернулась. Потеряв равновесие, волчонок шлепнулся, уткнувшись носом в траву.

Полковник Клык аж подпрыгнул от ярости. Он так клацнул зубами перед мордой волчонка, что у того затряслись лапы.
- Геркулес??? – командир загоготал на весь лес. – Ничего смешнее не встречал! Встать в строй, рядовой!!!

Ушастый Геркулес попятился задом, и встал последним во вновь образовавшийся волчий строй. Его товарищи ухмылялись и подшучивали над непутевым солдатом, подталкивая его исподтишка.

Вожак снова занял позицию перед строем и скомандовал:
- Внимание, облезлое стадо! Отрабатываем повороты! Нале-во!

Все волки, вытянувшись в струнку, четко повернулись налево. Но у Геркулеса снова ничего не вышло, он все перепутал и повернулся в противоположную сторону.
У Полковника от бешенства чуть не лопнули глаза. Он зарычал на весь лес:

- Геркулес!!! Опять ты???
Остальные волки стали откровенно смеяться над своим неловким собратом. Уже никто не прятал улыбку в усах. Они улюлюкали и подтрунивали над Геркулесом, который очень смутился и часто-часто заморгал своими большими желтыми глазками, словно собирался заплакать.

Полковник оскалил клыки и рыкнул:
- Рядовой Геркулес! Выйти из строя.

Волчонок неровным строевым шагом покинул свое место в строю и предстал перед командиром.
- Если ты еще раз испортишь занятия моего батальона, я распорю тебе живот и набью его сосновыми шишками! Ты понял?
- Так точно. – Промямлил Геркулес.
- Не слышу, рядовой!!! – Клык наклонился к солдату, чуть не раздавив того своим огромным телом.

Волчонок набрал в легкие воздуха и выкрикнул:
- Так точно, господин полковник! – Но на последнем слове его голосок изменнически дрогнул, и вместо четкого военного ответа получился какой-то девчачий писк.

Стоявшие в строю волки стали громко хохотать, некоторые даже упали на траву и задрыгали лапами.
Виталик наблюдал за всем этим и тоже покатывался от смеха, он прикрывал рот ладошкой, чтобы не выдать себя. Ему еще никогда не приходилось видеть такую комичную армию.

Геркулес после разрешения вернулся в строй. Батальон вновь стал отрабатывать строевые приемы и повороты. Но нормальному ходу занятий опять помешал несчастный волчонок. Он случайно наступил на лапу своему соседу и тот, не церемонясь, съездил Геркулесу по загривку. Незадачливый солдат растянулся на все четыре лапы и об него снова все запнулись.

Полковник Клык взвился от ярости, увидев это! Он так треснул передними лапами об землю, что вскопал порядочную траншею. Затем командир в два прыжка подскочил к Геркулесу и схватил его зубами за холку. Волчонок жалобно пискнул, а Полковник начал трясти его из стороны в сторону. Казалось, что в этот момент командир вытряхнет из рядового душу. Остальные волки мгновенно умолкли, наблюдая за расправой.

А Клык дико рычал и все тряс и тряс нерадивого волчонка, тот болтался как тряпка и пищал, ему было очень больно.
И тут сердце Виталика не выдержало! Он выскочил из кустов, размахивая своим копьем.
- Прекратите! Прекратите! – кричал мальчик. – Что вы делаете? Он же еще ребенок!

Полковник Клык выплюнул Геркулеса и злобно оскалился.
- А ты кто такой? Как ты тут оказался? – Огромный волк блеснул глазами и медленно пошел на мальчика, агрессивно встопорщив холку. Он выглядел очень грозно. Все остальные волки вдруг выстроились за спиной своего командира и медленно начали окружать Виталика.

Мальчик приготовился к самому худшему, он крепче сжал копье и оглядывался по сторонам, намереваясь отбиваться. Страх пронзал его насквозь, но отступать было нельзя.
- Я не хотел помешать вашим занятиям, Полковник! Я из другой страны, путешественник, мой привал был недалеко от вашей полянки. Я услышал вой и крики, заинтересовался и хотел просто посмотреть. – Сказал Виталик, стараясь максимально смягчить свой голос и не раздражать злобных хищников. Ему не хотелось, чтобы волки почувствовали его страх. – Я обыкновенный мальчик и мне просто стало жаль волчонка. Ему же больно… Мне бы тоже было больно и любому из вас…

Побитый Геркулес в эти минуты отползал в сторону, поскуливая, – ему порядочно досталось от командира.

Клык наклонил голову набок и кивком приказал своим солдатам остановиться. Он заинтересовался словами этого странного мальчика, но не хотел уступать. Полковник прорычал:
- Он солдат и должен терпеть все тяготы и лишения воинской службы…

Виталик понял, что волки пока его не собираются разрывать на куски, и миролюбиво воткнул копье в землю.
- Я понимаю вас, господин Полковник, но поставьте на его место своих детей! Ведь к суровой службе надо готовить постепенно…

Полковник на мгновение задумался, а Виталик продолжал слегка дрожащим голосом:
- У вас прекрасный лес, мне очень нравится здесь. Пожалуйста, будьте гостеприимны и выслушайте мою просьбу.

В голове у Виталика вдруг возникла вздорная идея. «Надо попробовать» - решил мальчик и сказал вслух:
- Отпустите, пожалуйста, Геркулеса! Вы же видите, что солдат из него пока не получается…

Услышав эту фразу, седой волк неожиданно расхохотался:
- А может, ты хочешь забрать этого недотепу себе? – Полковник махнул лапой в сторону Геркулеса, который зализывал свои раны. – Нам в армии не нужны эдакие неженки!

Услышав свое имя, волчонок, навострил ушки. Он с любопытством разглядывал странного мальчика, который выскочил из кустов, словно коршун, и смело выступил против Клыка.
Виталик между тем совсем отбросил копье и прижал руки к груди:
- Господин Полковник, я был бы очень рад.

Полковник нервно хмыкнул и вдруг прикрикнул на свое войско:
- А ну строиться в три шеренги! Живо, чтоб у меня заяц в глотке застрял! – Он уже принял решение и желал его озвучить.

Волки серыми молниями рассыпались по поляне и через секунду образовали ровный строй – видимо, казнь над Геркулесом особо их впечатлила, все движения были отточены и быстры.
Полковник, вновь ощутив свою власть и поняв, что странный мальчик с палкой ему не соперник, вальяжно прошелся перед строем. Он взглянул на Виталика теперь уже совершенно беззлобно.

Покачав головой, Клык завопил:
- Внимание, волки! Внимание, Охранный батальон! Мы изгоняем из своей стаи рядового Геркулеса навсегда! Он – позор нашего рода и недостоин носить гордое звание бойца Охранного батальона Волчьего леса!

Все волки ахнули в едином порыве. Вот так поворот!
А Полковник продолжал:
- Рядовой Геркулес, выйти из строя!

Несчастный лопоухий волчонок с большими круглыми глазами прихрамывая вышел из строя. От стыда он понурил голову.

Клык повернулся к Виталику:
- Забирай его, чужестранец, чтоб глаза мои его больше не видели!

Виталик подскочил к Геркулесу и взял его на руки. Он с ужасом увидел следы крови в мягкой шёрстке – это Полковник в порыве ярости прокусил спину волчонку.
- Я тебя вылечу… – шёпотом сказал Виталик – Ты только не брыкайся.

Мальчик повернулся к Полковнику и остальным волкам:- Господин Полковник! Господа солдаты Охранного батальона! Я благодарю вас за вашу доброту! В своих путешествиях я всегда буду упоминать о вашем великодушии. Извините меня, если я помешал вашим занятиям. Всего хорошего! До свидания…

Клык в ответ только презрительно фыркнул:
- Фу, телячьи нежности… Тысячу мокриц мне в ухо!

Виталик поднял с земли копье и, ласково прижав к себе волчонка, быстро скрылся в кустах.
Он пробирался к своему лагерю, а за спиной еще долго слышались обрывки фраз командира Охранного батальона: «Сосновый кол мне в переносицу», «Я вас научу родной лес любить…», «Служба – это вам не молочко слизывать», «Ровнее, косоногие растяпы, чтоб меня блохи съели»…

Когда Виталик и Геркулес добрались до лагеря, уже начинало светать. Они влезли в палатку, и Виталик достал из рюкзака аптечку.
- Ну что, – обратился мальчик к волчонку. – Давай посмотрим, что у тебя со спиной.

Он опустил Геркулеса на землю и внимательно рассмотрел его раны. Волчонок мужественно сказал:
- Ничего, нам не привыкать…

Виталик покачал головой.
- Если не обработать, будет только хуже, уж поверь. Сейчас я тебя намажу йодом и отпущу к родителям. Не вертись.

На что Геркулес грустно вздохнул:
- У меня нет родителей… Их поймали охотники Железных Гор и увели, когда я был совсем маленьким. Мы с дедушкой вдвоем жили.

Виталик сочувственно погладил волчонка.
- Бедный… А братья и сестры у тебя есть?

Геркулес замотал головой, Виталик печально кивнул в ответ. «Ох, и нелегкая же судьба у этого зверенка».

Мальчик аккуратно обработал раны на спине Геркулеса, подул, чтобы не сильно щипало, и сказал:
- Ну, теперь беги. Только не попадайся больше в руки Полковнику. Лично мне уже окончательно ясно, что к военной службе ты совершенно непригоден.

Волчонок лизнул руку Виталика в благодарность и, не проронив ни звука, скрылся в пышной растительности Волчьего леса. А его спаситель, утомленный своим ночным приключением, лег спать. Ему нужно было обязательно отдохнуть и набраться сил, чтобы снова продолжить свой нелегкий поход.



Глава восьмая.


Виталик проспал много часов и проснулся, когда солнце было уже в центре неба. Мальчик сладко потянулся и принялся готовить завтрак. Позавтракав, Виталик собрал палатку, упаковал вещи и пошел в сторону Южных Гор. До темноты он планировал покинуть Волчий Лес.

Выйдя на полянку, где совсем недавно тренировался Охранный батальон, Виталий свернул в сторону. Ему не очень хотелось вновь встречаться с жестоким Полковником и его армией.
Пробираясь сквозь кусты, мальчик вдруг почувствовал на себе взгляд, словно за ним кто-то подглядывал. Осмотревшись по сторонам и никого не заметив, Виталик продолжил движение.
Вдруг справа от него кто-то прошуршал в кустах и это точно не мог быть ветер. «Лишь бы не волки! - подумал мальчик. – И не медведи!»

Виталик пошел осторожнее, стараясь не шуметь. И вновь в кустах кто-то прошуршал! Казалось, что этот кто-то сопровождал мальчика и боялся показаться.
Тогда Виталик остановился и решительно крикнул в чащу:
- Эй, кто там? Выходи! Я обыкновенный мальчик и не сделаю тебе ничего плохого!

Спустя несколько секунд из кустов, стыдливо опустив голову, выполз Геркулес. Он был весь в траве и каких-то колючках.
- Вот так встреча! – обрадовался Виталик. – Привет!
- Привет… – угрюмо буркнул волчонок.

Виталик наклонился и погладил волчонка, отряхнув его от травы.
- А зачем ты прятался? Как твоя спина?

Волчонок почесал ухо задней лапой и ответственно сообщил:
- Мы волки, у нас все быстро заживает... У меня уже ничего не болит. И я не прятался, я наблюдал…

Виталик рассмеялся:
- Ну, какой же ты смешной. «Наблюдал». Хватит уже играть в солдата! Ты вчера уволился из армии.

Геркулес сел на траву и шмыгнул носом. Он выглядел очень забавно – большеголовый, ушастый, с огромными светящимися глазами.
- Мне идти некуда. Логова у меня нет. Из стаи меня выгнали… А дедушка уже старый. Я не хочу его расстраивать… – очень печально сказал волчонок.

Виталик еще раз погладил бывшего лохматого солдата.
- И что же мне с тобой делать?

Геркулес потупил взор и скромно пробормотал:
- Возьми меня с собой… Ты меня спас, если хочешь, я стану твоим другом.

Виталик онемел от удивления! Ах, какая удача! Мальчика охватил восторг. Он схватил волчонка на руки и радостно затряс, а волчонок смешно болтал лапами в воздухе.
- Ну, конечно! Конечно же, я возьму тебя с собой! – Виталик обнял Геркулеса и крепко прижал его к себе – Друг! Ты станешь моим другом! Я очень рад.

Волчонок в этот момент пытался отпихиваться лапами и отворачивал голову. Все-таки он был диким зверем и не привык к человеческим эмоциям, особенно к ласке.
- Телячьи нежности… – недовольно ворчал Геркулес, но было видно, что в глубине души ему приятно такое отношение.

Виталик отпустил Геркулеса и поправил рюкзак на плечах.
- Ну что, друг! Нам надо торопиться, к вечеру мы должны покинуть Волчий лес и выйти к подножию Южных Гор.

Волчонок махнул хвостом.
- Мы называем их Железными горами.

Виталик не спорил.
- Пусть будут Железными! В путь!

И друзья пошли сквозь лес.
По дороге Геркулес постоянно болтал и задавал много вопросов, на которые Виталик не успевал отвечать.

- А почему люди не видят в темноте?
- А почему солнце не светит ночью?
- А что такое «уволился»?
- А как сшить палатку?
- А где живет ветер?
- А почему трава невкусная?
- А у людей бывают армии?
И много-много подобного.

А еще он резво прыгал по кустам за птицами и мышами, и пытался ловить белок. Показывал Виталику кусты с ягодами и ручейки, в которых можно было напиться и набрать воды. Вытаскивал из-под деревьев какие-то корневища, грыз их, смешно рыча и повизгивая. И при всем при этом Геркулес презабавно ругался, подражая Полковнику Клыку.

Виталик улыбался, у него было замечательное настроение.
В эту минуту недалеко от поляны Медведя Гора в дремучей чаще сидел чародей Голгуш и размышлял. Перед ним на пне были разложены магические кристаллы, которые светились затейливым образом, и показывали все, что происходило с Виталиком.

Голгуш внимательно следил за его передвижениями и потирал подбородок, рассуждая вслух:
- Эта противная Фея помогла мальчишке! Она рассказала волшебный секрет, негодница! Настоящие волшебники так не поступают, это нечестно. Я знаю, почему так произошло, знаю… Феи злятся на меня из-за того, что я не позволил им приручить драконов. Конечно! Хорошенькое было бы дело – запрягать драконов в свои колесницы! Драконы пригодятся в других делах, они же не лошади!

Маг злобно потряс руками.
- Ох уж эта Фея! Ух, доберусь я до тебя! Про какую дружбу она говорила? Что еще за дружба?

Голгуш достал из-под пня большую старую книгу и начал листать ее, приговаривая:
- Дружба, дружба… Дружба… «Это бескорыстные взаимоотношения между людьми, основанные на любви, искренности, взаимных симпатиях, общих интересах и увлечениях. Обязательными признаками дружбы являются взаимность, доверие и терпение». Хм… просто кошмар какой-то! Безобразие! «Искренности»! «Доверии»! Нет, это немыслимо! Какое доверие и искренность может быть в Царстве Гора?! В нашей волшебной стране никакие искренности и доверия не работают! Людишки – наивные существа – в своем мире придумали какую-то дружбу… Ну посмотрим, посмотрим…

Маг гневно захлопнул книгу и бросил ее в траву. Он повертел кристаллы, настраивая их на более четкую картинку, и внимательно вгляделся в изображение.
- Вот мальчишка уже нашел глупого волчонка... Ну и что? Чем ему поможет волчонок? Что это вообще за дружба между щенком и человеком? Ха-ха-ха! Волчонок вырастет в волка, а волк – это зверь дикий, опасный и к дрессировке неспособный! А тем более к какой-то там дружбе! Вдоволь я похохочу, когда этот серый зверь убежит от мальчишки обратно в свою стаю! Сколько волка не корми, он все равно в лес смотрит! Кстати, надо бы самому покормиться…

Голгуш закрыл глаза и начал шептать магические заклинания. Кристаллы исчезли, на пеньке очутились тарелки с едой. Маг принялся жадно насыщаться.

Он жевал и говорил с набитым ртом:
- Ничего-ничего! Недаром я учился у великих магов Востока! Ни одна Фея, пусть у нее будет хоть триста сестер, не справится с моей мощью! Моя хитрость неисчерпаема, они просто не смогут мне противостоять! Если я пожелаю, то с помощью своей магии погашу солнце! – волшебник задумался на мгновение, – не навсегда, конечно, погашу… На полчаса, например.

Маг хищно вгрызся в большой кусок мяса, оторвал лепешку и запил кушанье вином из большого кувшина. Он настолько сильно сжал в кулаке кусок сыра, что из того потекла вода.
- Я устрою мальчишке такие неприятности, что он будет рыдать и умолять меня сжалиться! Но пощады не будет! Не нужно было оскорблять меня!

Голгуш закончил обед, выбросил объедки, вытер руки о траву и продолжил говорить сам с собой:
- Никакой пощады! Никакой жалости! Никакой доброты! Я и так был добр, когда не испепелил его! Если бы на моем месте оказался другой колдун, он бы сразу превратил мальчишку в песок! В труху! В пыль! А я сжалился над ним… Я приготовил ему хорошую судьбу – быть прислугой у Царя леса! Мой приятель Гор слишком часто ест своих собственных слуг, и мне приходится очень много работать. Если бы не я, у Гора вообще не осталось бы свиты, уж такой он прожорливый наш царственный медвежонок.

Голгуш уселся удобнее, прислонившись к пеньку, и зевнул с хрустом.
- Эх, все-таки я очень добр! Мальчишка должен поблагодарить меня за то, что я такой… Такой хороший… – Волшебник закрыл глаза и стал задремывать.

Он сполз на траву и обнял свою палку. Засыпая, Голгуш продолжал бормотать:
- Я очень хороший волшебник… Пусть мальчишка немного погуляет… далеко не убежит… Я волшебник… Я молодец… Медведь мне еще спасибо скажет… И солнце… - Голгуш еще раз сладко зевнул. – я учился хорошо… Всех испепелю… и солнце…

Голова мага Голгуша упала на траву, он крепко-крепко заснул, и веселые солнечные зайчики запрыгали на его лице.


Глава девятая.


День перехода подходил к концу. Солнце склонялось к горизонту. Друзья подошли почти к самому подножью Железных Гор, до них осталось совсем чуть-чуть. 
Виталик очень устал, чего не скажешь о Геркулесе. Волчонок резво прыгал вокруг мальчика, не останавливаясь ни на миг, и что-то выл, наивно считая, что поет песню.

Виталик остановился и устало сел в траву.
- Хватит на сегодня – в изнеможении сказал он. – Давай, сделаем привал.

Геркулес подскочил к нему и заглянул в лицо:
- А я не устал, пошли дальше! Тут недалеко есть прекрасный вкусный ручей!

Но мальчик уже разбирал палатку.
- Нет, дружок, мне нужно отдыхать. Я же не волк и не умею долго бегать без устали.

Он показал рукой в сторону гор.
- Мы уже почти пришли, видишь? Завтра мы вступим в горы, а для этого нам надо хорошенько отдохнуть.

Геркулес согласился с другом и нехотя шлепнулся в траву, наблюдая, как мальчик готовится к ночлегу. Но через минуту ему это наскучило, и он убежал в лес. «Наверное, снова за какой-нибудь мышью» – подумал Виталик.
Мальчик развел огонь, поставил котелок и начал варить кашу.

Но тут примчался Геркулес и с вытаращенными глазами стал торопливо рассказывать:
- Там дым стелется по всему лесу! Что-то случилось в Железных Горах! Пойдем, скорее, посмотрим! Вдруг, там пожар, чтоб я облез!?

Виталик неторопливо помешал кашу и спокойно ответил:
- Это всего лишь дым от моего костра. Ты, наверное, просто перепутал. Ложись и отдыхай, неугомонный.

Волчонок еще немного покрутился вокруг мальчика, время от времени взволнованно поглядывая в лес, и, наконец, успокоился. Он лег в траву и свернулся калачиком.
Ранним утром друзья проснулись, позавтракали и, не мешкая, собрались в путь. Предстоял нелегкий переход в Железные Горы. Там Виталик планировал посетить деревню кузнецов и охотников и, может быть, узнать какие-нибудь сведения о родителях Геркулеса.
Надо сказать, что Виталик очень дорожил своим новым другом и волновался за его судьбу. Даже несмотря на то, что волчонок был где-то непослушным и назойливым, он стал мальчику прекрасным товарищем.

Друзья направились к горам.
Пройдя незначительное расстояние, они вышли к ручью, который Геркулес назвал «вкусным» и пополнили запасы воды. У ручья они наткнулись на странного человека, и эта неожиданная встреча их сильно озадачила. Друзья затаились в кустах и начали наблюдать.

Дело в том, что человек был огромного роста, очень могучим, и с собой у него был железный молот колоссальных размеров. К тому же этот великан был одет в какие-то грязные, обгорелые лохмотья, как будто бедняга недавно спасся из огня.
Человек сидел около ручья, одной рукой он гладил свой огромный молот, а другой вытирал слезы. И на всю округу раздавался его плач.

Друзья переглянулись и, не почуяв никакой угрозы, решили выйти из убежища.
- Здравствуйте – сказал Виталик незнакомцу, а волчонок предусмотрительно зарычал.

Но могучий великан даже не обратил на них никакого внимания, он продолжал горько плакать и поглаживать свой исполинский молот.
Виталик поздоровался еще раз, погромче.
Великан поднял заплаканные глаза на мальчика, потом перевел взгляд на волчонка и завыл пуще прежнего.

Виталик решил помочь несчастному человеку. Он скинул рюкзак, достал оттуда котелок и наполнил его ручейной водой.
- Вот, попейте, пожалуйста, вы немного успокоитесь – мальчик с сочувствием передал котелок плачущему гиганту.

Тот взял посудину и одним глотком ее осушил.
- Спасибо – пробасил великан.
- Хотите еще? – доброжелательно поинтересовался Виталик.

Великан кивнул, взял котелок и стал набирать воду из ручья. Он выпил примерно двадцать котелков! Потом гигант вернул посуду мальчику и протянул ему огромную ладонь всю в саже.
- Меня зовут Кузнец Лыто, а это мой Бобо… – кузнец показал пальцем сначала на себя, а потом на огромный молот. Он аккуратно пожал руку Виталику, стараясь не раздавить мальчику пальцы.

Виталик с участием кивнул.
- Ваш молот зовут Бобо?

Великан вытер слезы громадной ладонью и ответил:
- Да. У меня еще были Дудо и Ваво, но я их потерял, когда бежал.

Виталик смотрел на кузнеца снизу вверх, могучему Лыто он был ровно по пояс. Таких больших и широкоплечих людей мальчику никогда не приходилось видеть. Волчонок тоже ни разу не встречал такого огромного человека, поэтому он снова залез в кусты и выглядывал оттуда.
– Меня зовут Виталик, я обыкновенный мальчик, путешествую по вашей замечательной стране. – Виталик положил ладонь на грудь. – А тот трусливый волчонок в кустах – мой друг, Геркулес.

Пристыженный волчонок вылез из укрытия и фыркнул:
- Ничего я не трусливый! Я дальновидный… я, может быть, наблюдал! Может быть, я был в дозоре…

Кузнец попытался погладить Геркулеса, но тот своевременно отскочил.
Виталик спрятал котелок и спросил у кузнеца:
- Что у вас случилось? Почему вы так плачете?

Кузнец снова всхлипнул и потер гигантским кулаком глаза.
- Лыто плохой… Лыто сделал несчастье…

Он готов был снова разрыдаться.
- Не плачьте, не плачьте, Лыто! – мальчик попытался усадить могучего кузнеца на траву. – Вы такой большой, такой сильный, вам не надо плакать.

Кузнец сел и стал похож на скалу. Особенно усиливали это впечатление его бугристые мышцы, испачканные сажей.
- Я плохой… – вновь пробасил Лыто. – Я наступил мастеру Ныно на ногу.

Виталик пожал плечами. «И какое же это несчастье?» - хотел сказать Виталик, но кузнец ему помешал. Он медленно и тягуче продолжал свой рассказ:
- …и мастер Ныно уронил молот в печь...

Мальчик и волчонок недоумевающе переглянулись между собой, они понятия не имели, кто такой этот мастер Ныно, но продолжали внимательно слушать медленную речь Лыто.
- …а из печки посыпались искры…

Кузнец снова сделал длинную паузу, во время которой Геркулес три раза почесал себя за ухом, два раза повертелся вокруг хвоста и один раз чуть не поймал бабочку, пролетевшую мимо. Но его зубки только клацнули в воздухе, бабочка счастливо спаслась.

А Лыто продолжал рассказывать, время от времени всхлипывая:
- …от искры загорелись фартуки, которые висели на стене.

Виталику стало очень интересно. Он хотел поторопить кузнеца, но не стал из вежливости.
- …а от фартуков загорелась стена нашей кузни… – Печально выговорил Лыто.

Виталик чуть не присвистнул, но, оказывается, это было еще не все!
Из глаз Лыто снова полились слезы, он размазывал их по щекам и рассказывал:
- … а от стены нашей кузни загорелся соседний дом.

Могучий кузнец шмыгнул носом так громко, что Геркулес от страха чуть снова не прыгнул в кусты. Слезы текли из глаз Лыто, не переставая.
- … а потом загорелись еще пять домов в деревне.

«Ох, ох, ох!» - подумалось Виталику, но он не стал перебивать несчастного кузнеца.
- … а потом меня стали ругать и выгнали из деревни. И я долго бежал.

Виталику уже все окончательно стало понятно. Он ясно представил себе всю картину несчастья, которое приключилось по неосторожности Лыто. Недаром волчонок говорил вчера вечером про дым, это был дым от пожара в кузнецкой деревне.
- … и я потерял Дудо и Ваво, когда бежал… - наконец Лыто закончил свое печальное повествование и, не сдерживаясь, громко зарыдал могучим басом. Его крутые широкие плечи тряслись, и, казалось, беднягу разорвет от горя и несчастья. Немало слов пришлось подобрать Виталику, чтобы успокоить бедолагу гиганта.

А когда Лыто успокоился и выпил еще двадцать котелков воды, он грустно посмотрел на мальчика и спросил:
- Как же мне теперь вернуться домой?

Виталик присел рядом с кузнецом и задумался. Надо было как-то помочь этому добродушному гиганту, ведь ясно, что он натворил дел с пожаром не по злому умыслу. Мальчику стало жаль кузнеца.

Он предложил:
- Давайте все вместе пойдем в вашу деревню, и я поговорю с жителями. Расскажу, как вы раскаиваетесь. Я уверен, они вас простят.

Услышав предложение мальчика, кузнец насторожился. Он задрожал и отрицательно замотал головой:
- Нет, нет, нет! Мне стыдно…

Битых полчаса Виталик убеждал Лыто, к разговору даже подключился волчонок. Прыгая вокруг кузнеца, он подбадривал того, пытаясь дружески укусить за щиколотку. Наконец, друзьям удалось убедить Лыто отправиться в деревню.


Глава десятая.


Троица шла по лесу в сторону Железных Гор, у подножия которых располагалась деревня кузнецов, а Лыто все сомневался. Наконец, когда за опушкой стали выглядывать первые дома поселения, расстроенный гигант собрался духом и расправил свои огромные плечи. Виталик подмигнул кузнецу.

Выйдя к деревне, друзья увидели последствия пожара. Несколько домов были сожжены дотла, вокруг пепелищ были разбросаны вещи, и суетились люди. Все жители, наверное, были сейчас увлечены работами по восстановлению разрушений – звучали звуки топоров, пил, отдельными грудами были сложены свежие бревна и камни, доски для крыш и инструменты.

Увидев незваных гостей, жители – а это были очень крупные и могучие люди – остановили работу и замолчали. Все смотрели на Лыто.
- Это Мыно – старейшина деревни, – шепнул Лыто Виталику, указывая глазами на самого большого светловолосого человека. – А там дальше стоят мастер Ныно и мастер Лыво.

Виталик громко и очень вежливо поздоровался с жителями, и смело подошел к Мыно, он начал что-то говорить старейшине. Волчонок и кузнец стояли немного поодаль и не слышали разговора.
- Меня сейчас опять будут ругать… – снова заныл Лыто, и чуть было не расплакался, но Геркулес ободряюще тяпнул его за икру, и кузнец сдержался.

Разговор Виталика с кузнецами длился очень долго. Время от времени, жители сгоревших домов указывали рукой в сторону Лыто, жестикулировали и что-то доказывали мальчику. Но Виталик не сдавался, он был уверен, что Лыто добродушный и бесхитростный парень, и все беды, которые случились по его вине, стали лишь нелепой случайностью. Он горячо убеждал в этом жителей деревни.

Наконец, кузнецы успокоились и пожали Виталику руку. Мальчик подбежал к Лыто.
- Старейшина Мыно простил тебя! – возбужденно сказал Виталик – Но оставаться в деревне тебе больше нельзя. Тебе только позволили взять с собой все необходимые вещи. Это грустно, но, увы – это все, что я мог для тебя сделать!

Лыто вновь расплакался, а жители деревни к этой минуте вновь вернулись к работе и никто даже не посмотрел в сторону изгнанника.
Лыто, понурив голову, пошел в свой бывший дом, переоделся и умылся. В дорогу он собрал огромную сумку с вещами и продуктами. Выходя из деревни, Лыто в последний раз грустно взглянул на бывших соседей и громко крикнул:

- Простите меня, люди! Я любил вас и люблю…
Но этот крик остался без ответа – все были заняты восстановлением домов после катастрофы.

Виталик взял за руку Лыто, и троица отправилась в лес. Щемящее, безотрадное чувство потери терзало всех, даже Геркулесу стало грустно и он тихонько заскулил. Лыто угрюмо брел по высокой траве, размазывая слезы могучими кулаками.
Вдруг кузнец резко остановился, будто заметил что-то в зарослях, и бросился в кусты! Виталик с Геркулесом переглянулись. Они были готовы предположить все что угодно, на секунду друзьям показалось, что Лыто сошел с ума от горя.

Но через несколько мгновений Лыто выбрался из кустов, держа в руках два огроменных молота.
- Вот мои Дудо и Ваво! – лицо Лыто сияло радостью. – Я вспомнил, где их потерял! И вот теперь нашел!

Волчонок даже присел от неожиданности, а Виталик облегченно выдохнул.
Лыто подскочил к мальчику, словно не замечая тяжести трех огромных молотов у себя на плече, и схватил Виталика в охапку свободной рукой.
- Ты мой друг! – горячо прошептал кузнец, радостно выпучивая глаза. – И Лыто теперь твой друг! И мои Дудо, Ваво и Бобо теперь тоже твои друзья!

А Геркулес, наблюдая эту веселую сцену вдруг неожиданно сказал:
- А я хочу есть!

И друзья беззаботно расхохотались.

Теперь Виталик нашел второго друга! Большого, сильного, доброго парня-кузнеца, который обладал прекрасным даром – он умел признавать свою вину и был очень совестливым. Несмотря на свои гигантские и где-то устрашающие размеры, Лыто являлся вежливым, сердечным человеком. Такой друг не помешает в приключениях по неизвестной волшебной стране! Конечно, очень жаль, что Виталика и Лыто объединил несчастный пожар и что теперь кузнеца никогда не примут обратно. Но, думал мальчик, время непредсказуемо и оно может все изменить. Возможно, что Лыто еще вернется в свою любимую кузню к мастеру Ныно, и снова займется любимой работой!

После короткого привала троица обогнула самую высокую Железную Гору, оставив далеко позади деревню кузнецов, и к вечеру вышла к широкому ущелью. 
Местность тут была удручающе унылой – повсюду торчали острые серые камни и скалы, на них росли куцые колючки и редкая желто-зеленая трава. Здесь уже не было веселых говорящих бабочек и радостных птичек, что сопровождали Виталика в приключениях по стране Гора. Эти места казались пустыми, зловещими и опасными.

Виталик извлек из рюкзака карту волшебной страны, подаренную Младшей Феей.
- Ущелье Драконов, а в глубине Черное Озеро… – прочитал он название и поежился.

Друзьям предстояло заночевать тут, среди угрюмых скал и валунов.
Волчонок Геркулес бодро тявкнул:
- А я знаю про это место! Мне дедушка рассказывал! Тут уже тысячу лет никаких драконов, их всех переловили и пустили на чучела!

Кузнец Лыто возразил Геркулесу:
- А мне рассказывал мастер Лыво, что драконы живы и ночью прилетают в деревни и забирают детей!

Волчонок хихикнул:
- Ты такой большой, сильный и боишься драконов? Вот посмотри на меня! Я солдат! И если прилетит дракон, я ка-ак ухвачу его за хвост! И откушу ему все перья! Тысячу мокриц мне в ухо!

Кузнец выпучил глаза, и хотел было возразить ушастому хвастунишке, но Виталик прекратил их спор. Он велел Геркулесу отправляться за водой, а Лыто – за дровами. Сам же мальчик принялся щипать редкую траву, чтобы устроить мягкую и удобную лежанку для ночлега. Учитывая рост огромного Лыто, травы потребовалось очень много, но Виталик справился, хотя и устал.

Когда стемнело, приятели поужинали и улеглись около костра, погрузившись в дружеские разговоры. Виталик выведывал у немногословного Лыто о его жизни и о быте кузнецов, Геркулес иногда встревал со своими нелепыми вопросами, или просто играл с хвостом. Приятели смеялись, им было довольно уютно и весело.

Затем Лыто играючи поймал Геркулеса одной рукой и поднял его над собой:
- Скажи, а что такое Геркулес?

Волчонок смешно болтал лапами и пытался укусить кузнеца за палец.
- Не знаю – рычал он. – Мне это имя дедушка придумал! Он много всяких книжек прочел, у него этих книг была полная нора! Меня еще заставлял читать, р-р-р!

Виталик удивился, оказывается в волшебной стране Медведя Гора, Синих Лесов и Зелёных Болот тоже были книги из его мира! Ему невольно взгрустнулось, мальчик сразу вспомнил о своем доме, друзьях, родителях, но горевать было некогда. Виталик старался отогнать от себя эти невесёлые воспоминания. Сейчас не было времени для тоски, требовалось пройти все испытания с честью и одолеть вредного Голгуша! Он уже нашел двух прекрасных друзей, несмотря на все сложности и опасности тяжелого приключения.

Мальчик посмотрел на приятелей. Кузнец уже отпустил волчонка и тот, ловко выкрутившись, слегка тяпнул Лыто за пятку. Затем Виталик рассказал друзьям, кто такой настоящий Геркулес, и какими подвигами он прославился. Все это он изучал в школе. Услышав историю о подвигах, волчонок приосанился, гордо поднял голову и важно сказал:
- Я тоже буду героем! Вот увидите! Не зря меня назвали Геркулесом!

Виталик потрепал своего мохнатого друга по загривку и уронил в траву.
- Не задавайся, солдатик!

Волчонок принял боевую стойку, желая шутливо напасть на Виталика, но не рассчитал прыжка и свалился, уткнувшись в огромную сумку Лыто.
А могучий Лыто в эту минуту уже спал, распугивая своим громоподобным храпом всех драконов в округе, если они, конечно, тут еще остались.


Глава одиннадцатая.


Драконы на самом деле остались живы и никуда не делись! И один из них сидел сейчас на полянке Медведя Гора и беседовал с волшебником Голгушем. Дракон был огромным серо-зеленым чудовищем, покрытым блестящими чешуйками, с длинной шеей и широкими перепончатыми крыльями. Хвост дракона заканчивался острым шипом на конце.

Дракон сидел, как собачка, на задних лапах, шевелил хвостом и внимательно слушал колдуна, который командовал на полянке, пока Медведь Гор гулял в лесу со своей прислугой.
- Слушай меня внимательно, Бырра! – Голгуш что-то чертил на земле своей тростью – вот тут они устроили лагерь… А вот отсюда ты со своим племенем прилетишь и нападешь. Ясно?

Дракон Бырра похлопал глазами и спросил:
- А откуда ты знаешь, что они там устроили лагерь?

Голгуш мгновенно разозлился, он прикрыл лоб ладонью и хотел прикрикнуть на дракона, но сдержался. Стиснув зубы, колдун тихо проговорил, глядя Бырре прямо в глаза:
- В сотый раз тебе объясняю – потому что я волшебник! И у меня есть магический кристалл, который показывает по моему желанию все, что происходит в наших землях. Понял?

Дракон замотал головой:
- Бырра – девочка! Бырра не понял, а поняла!

Голгуш вцепился ногтями себе в щеки от негодования и взвизгнул:
- Да, да, ты девочка! Я забыл. Извини!

Бырра (а кто же знал, что драконы бывают девочками?!) расправила крылья, взмахнула ими, словно красуясь, и снова уставилась на Голгуша. Тот продолжал чертить схему нападения:
- Вот, отсюда, со стороны Черного Озера вы прилетите и нападете, понятно?

Бырра кивнула и спросила:
- А что такое кристалл?

Голгуш в сердцах бросил трость на землю и раздраженно завыл.
- Нет, это невозможно! Тысяча чертей! Это невозможно! Я не могу так работать!

Голгуш стал бегать по полянке, вскидывая руки к небу и что-то возмущенно кричать. Он казался очень нервным и раздраженным. Бырра наблюдала, как носится по полянке Голгуш и невозмутимо чистила когти на своей огромной лапе.

На вопли темного мага из чащи показался хозяин полянки Медведь Гор.
- Что ты кричишь, старый плут?

Гор вышел из кустов, величественно ступая, а за ним разношерстной толпой потянулась вся его многочисленная свита.

Голгуш поклонился Царю.
- Приветствую тебя, Гор! Эта глупая дракониха доведет меня до могилы! Полдня я ей объясняю, что надо делать, а все без толку! Я устал!

Медведь Гор уселся на троне, разогнал по полянке слуг и задумчиво почесал свою черную морду.
- А ты преврати дракона в кого-нибудь! В лягушку! Будет знать, как спорить с волшебником Голгушем.

Голгуш подобрал свою трость и присел рядом с троном. Он пожал плечами:
- Не могу, уважаемый друг. Вот превратить кого-нибудь в дракона – это мне по силам, а дракона – увы… Дракон – это последняя форма в превращениях, превратить дракона в кого-нибудь невозможно, тут магия бессильна.

Гор понимающе замотал головой, а Бырра аккуратно придвинулась к волшебнику и тронула его за плечо:
- А что такое форма? – осторожно просила она.

Голгуш вздрогнул, вскочил и весь затрясся. Он повернулся к чудищу и закричал:
- Ты нарочно что ли? Ты нарочно меня выводишь? Нет, я не могу больше! Оставим наше обсуждение! – волшебник обратился к Медведю – Гор, дружище, распорядись, пожалуйста, подать обед!

Медведь Гор кивнул слугам, и на полянке в считаные секунды появился огромный стол с кушаньями и напитками. Злодеи уселись за трапезу. Гор пил вино из огромного железного кубка и грыз кость, Голгуш ел какое-то разноцветное блюдо, а Бырре подали жареного быка.

Беседа продолжилась.
- Этот негодный мальчишка устроил свой лагерь на окраине Ущелья Драконов. – Жаловался Голгуш Царю Гору. – Я хочу проучить его! А Бырра совершенно не желает меня понимать!

Бырра хрустела, пережевывая большую бычью ногу, и сочувственно качала головой, словно речь шла вовсе не о ней.
Гор смотрел на них обоих и молчал, это было не царское дело – обсуждать расправу над каким-то мальчишкой. В конце концов, Медведь был уверен, что все похождения непослушного мальчика по волшебной стране скоро закончатся, и он станет прислуживать Гору на кухне, как и обещал Голгуш.

Пообедав, Гор отправился спать, а Голгуш принялся в очередной раз объяснять дракону план нападения. Вращая злобными глазами и строя яростные гримасы, чародей размахивал руками для убедительности.
- Мне нужно напугать его! Налететь, разорвать палатку, разбросать вещи! Чтобы мальчишка понял, кто хозяин в наших землях! Я бы сам мог слетать, но лучше драконов с этим никто не справится! Вы большие, сильные и страшные, вы наведете ужас на всех! Вы же умеете это делать, Бырра… Тем более, ваше племя у меня в долгу. Помнишь, как я спас тебя от Маленькой Феи и ее сестер?

Дракон понимающе закивала, и зловещие приготовления продолжились.
Весь день Голгуш строил планы и чертил на земле схемы, он давал указания Бырре и разъяснял ей мелкие детали нападения.

А Бырра весь день кивала и задавала глупые вопросы. К вечеру у Голгуша разболелась голова, и он ушел на Зеленое Болото за пиявками, чтобы поправить здоровье. А Бырра улеглась спать, развалившись своим серо-зеленым телом на полянке. Она искренне не понимала, почему Голгуш так нервничает, ей все казалось понятным и простым.

На следующее утро девочка-дракон улетела в Ущелье, чтобы воплотить в жизнь коварные планы хитрого мага.




Глава двенадцатая.


Друзья проснулись, быстро позавтракали, собрали вещи и продолжили свой нелегкий поход. Им предстояло пересечь длинное Ущелье Драконов и выйти к Черному Озеру, которое было овеяно тайнами и легендами. Волчонок Геркулес слышал, что в Озере живут русалки, а Лыто уверял, что на его берегах пропадают люди, поэтому рыбаки и охотники избегают появляться там.
Но Виталика это не останавливало. Ему нужно было исследовать волшебную страну, пройти ее вдоль и поперек и выполнить наказ Младшей Евы. Потому что только в нелегких испытаниях он мог заслужить себе возвращение на родину.

Мальчик сделал уже достаточно – он не испугался опасного путешествия, отправился по незнакомым местам, невзирая на трудности. Он спас волчонка и избавил несчастного Лыто от гнева соплеменников, и тем самым приобрел двух прекрасных и верных друзей. Но для спасения и возвращения этого было мало. Волшебная страна была огромной и очень обширной, и любое путешествие по ней требовало сил и твердости, поскольку таило в себе немало сюрпризов и опасностей.

Виталик шел бодро, сверяясь с картой, позади него шагал могучий кузнец, неся на правом плече все три молота, а на левом – вместительную сумку с вещами и продовольствием, волчонок бегал вокруг и что-то искал в траве. Взбираясь по каменистым тропам, кручам и валунам, друзья все дальше и дальше уходили от места своего ночлега, но до Озера было еще очень далеко. Шли молча, чтобы беречь силы, только Геркулес изредка ругал мух, которые норовили укусить его за нос.

После нескольких часов изнурительного похода Виталик предложил сделать привал и устроить чаепитие. Лыто сказал, что он совсем не устал, и мог бы идти еще три дня без остановки, а волчонок просто улегся в траву между камней и стал ждать указаний Виталика. Друзья расположились в тени высокой скалы, соорудили небольшой костер и приготовили душистый смородиновый чай.

Вдруг в небе, где-то за скалами, раздался странный шуршащий звук – казалось, что летит стая саранчи или стрекоз. Виталик вскочил и прислушался.
- Что это?

Геркулес навострил свои большие уши и важно ответил мальчику:
- Ничего опасного! Наверное, орлы. Тут их много водится… Или Огненные птицы, их тоже немало.

А Лыто взял свой самый большой молот Ваво и крепко сжал его в руках.
- Это драконы – шёпотом проговорил кузнец. – Нам надо спрятаться!

Но волчонок замотал головой и бодро произнес:
- Ну, какие такие драконы? Лыто такой большой, а верит старым басням! Нет тут никаких драконов! Уж ты мне доверься – у меня охотничий слух!

В этот миг небо почернело от стаи огромных крылатых чудовищ! Они налетели со всех сторон, закрыв своими серо-зелеными тушами солнце!
Геркулес в страхе припал к земле, у Виталика бешено заколотилось сердце, а Лыто, прикрыв мальчика своей широчайшей спиной, начал воинственно размахивать молотом.

Драконы устрашающе покружили над ущельем и приземлились, образовав круг. Их было около сотни – они хлопали крыльями, мотали головами, о чем-то переговариваясь друг с другом, и грозно смотрели на путешественников. Из пастей драконов вырывались дым и пламя. От такого зрелища у друзей перехватило дух – это было очень страшно и неожиданно.

Один дракон приблизился к костру и склонил шею, он внимательно посмотрел на Виталика, Лыто и дрожащего волчонка, затем оглядел место привала и прорычал:
- А где палатка?

Дракон еще раз внимательно оглядел путешественников, грозно царапая землю когтистой лапой. Затем он повернулся к остальным драконам и сказал с удивлением:
- Палатки нет!

Драконы заерзали на месте и начали размахивать крыльями, о чем-то переговариваясь. Было слышно, что они чаще всего повторяют слово «палатка».
Виталик был изумлен и поражен происходящим. Драконы, оказывается, также были возмущены и удивлены!

Мальчик вышел из-за спины Лыто и, набравшись смелости, спросил у главного дракона:
- Простите, а зачем вам наша палатка?

Дракон неуклюже переминался с ноги на ногу и растерянно качал головой.
- Нам надо разорвать палатку и разбросать вещи! – ответил он, негромко рыча.
- А зачем? – вдруг вмешался Лыто – как же мы будем спать без палатки?

Дракон сел на задние лапы, совершенно утратив свой грозный вид, он стал казаться забавным и нелепым. Дракон стал размышлять вслух, и из его речи друзьям стало многое понятно:
- Мы должны прилететь, разорвать палатку, разбросать вещи, напугать… А палатки нет… И вы совсем не там, где должны быть…

Это страшное и огромное чудовище было озадачено, а путешественники смотрели на него и не понимали, что происходит.
Виталик уже стал соображать, что ему, скорее всего, ничего не угрожает. Он подошел поближе к дракону.
- Скажите, а как вас зовут, уважаемый дракон?

Дракон повернул свою большую голову к мальчику:
- Меня зовут Бырра! И я девочка… А палатки нет…

И тут Виталик в первый раз улыбнулся, он уже все понял! Мальчик дал знак Лыто, чтобы тот убрал свой молот, погладил сжавшегося от ужаса Геркулеса и обратился к Бырре:
- Вы хотели на нас напасть? Вам кто-то приказал напугать нас?

Бырра безрадостно кивнула и захлопала глазами. Виталик заметил, что она – эта девочка-дракон – была довольно мила. У нее были синие глубокие глаза и длинные ресницы, и она совсем не казалась безобразной или опасной.
Виталик подошел к Бырре совсем близко и погладил ее по жесткой чешуйчатой шее.
- Не волнуйтесь! Я понимаю, что вы не выполнили задания и очень огорчены. Наверное, это Голгуш подослал вас к нам?

Бырра снова кивнула. Она выглядела такой несчастной, что казалось, сейчас заплачет.
Виталик попытался успокоить бедолагу-дракона, он ласково говорил ей, словно маленькому ребенку:
- Ну, ничего! Напугаете в следующий раз! На самом деле мы и так очень серьезно напуганы! Честное слово, вы очень страшные и ужасные драконы! Так что считайте, что ваше нападение удалось!

Бырра хлопала ресницами и смотрела на мальчика. Он всхлипнула:
- А Голгуш? Он будет злиться…

Мальчик рассмеялся:
- На то он и злой волшебник, чтобы злиться! А вы не отчаивайтесь! Летите к себе домой, Бырра! Я чувствую, что вы очень неплохой дракон! Вы ни в чем не виноваты!

Бырра внимательно выслушала мальчика и задумалась. Она вращала большими глазами и закатывала их к небу. В ее голове, наверное, сейчас происходил нешуточный кавардак, она упорно соображала. Затем Бырра расправила мощные крылья и рыкнула остальным драконам:
- Палатки нет! Мы не виноваты! Пора лететь домой!

Драконы захлопали крыльями, подняв невообразимый шум и ветер. Один за другим они поднялись в небо и скрылись за горами на радость путешественникам. Виталик даже помахал им вслед. Он был очень доволен, что не произошло ничего серьезного и удалось избежать ссоры!
Лыто погладил свой молот и угрюмо произнес:
- Лыто испугался… Драконы страшные…

А Геркулес, подскочив к кузнецу, бодро размахивал хвостом и рычал:
- Какой ты трусливый! Бери пример с меня! Я готов был кинуться на их главаря и вцепиться ему в глотку! Закуси меня капкан!

А Виталик, у которого с души упал огромный груз, деловито собирал рюкзак и поправил хвастливого волчонка:
- Ей в глотку… Бырра – девочка. И мне показалось, что она очень красивая… А кое-кто при виде драконов прижимался к земле и даже дрожал! Или мне показалось?

Пристыженный Геркулес рыкнул в сторонку, чтобы его никто не слышал:
- Подумаешь! Телячьи нежности!

Лыто больше не сказал ни слова, он был собран и готов к походу. Друзья отправились дальше вглубь ущелья к Черному Озеру.


Глава тринадцатая.


Черное Озеро находилось в отдаленном конце Ущелья, в таинственном и опасном месте. Свое название Озеро получило по цвету воды – оно было очень глубоким, холодным и непрозрачным, поэтому вода казалась черной и беспросветной. Маленькая Фея ничего не рассказывала Виталику об этой местности, но от своих новых друзей мальчик узнал много интересного. Оказывается, в Озере жили русалки и чудовищные рыбы, а по его берегам селились быстроногие олени и буйволы. Жители Южных Гор не ходили к Озеру из-за страха пропасть на его берегах. Рассказывали, что раньше чудовища и русалки часто нападали на рыбаков и затягивали их в холодную пучину. Поэтому ловить рыбу и охотиться на дичь в тех местах люди перестали. Драконы тоже залетали сюда нечасто.

Но Виталику было необходимо найти Озеро, потому что оно было частью волшебной страны, и являлось одним из пунктов путешествия. Даже несмотря на страхи и ужасные легенды, мальчик смело шел вперед. С драконами Виталик уже познакомился и не ждал от них ничего плохого, а увидеть русалок мальчику было очень любопытно.
Троица шагала уже очень долго, прошло несколько часов, а Ущелье все никак не заканчивалось.

С каждым часом места становились все угрюмее и угрюмее – Горы отступили, образуя широкую лесистую равнину, трава и кусты стали жестче и выше, а деревья образовывали непроходимые чащи. Идти стало очень тяжело, но Лыто ступал впереди и мощными взмахами своего молота расчищал дорогу от высокой травы и кустарников. Волчонка совсем скрыло в растительности, он лишь изредка выбегал к Виталику, и было заметно, что Геркулес напуган.
Яркое солнце начало опускаться за колючий, гористый край, в воздухе запахло тиной и болотной водой. Заметно похолодало, Виталик вытащил из рюкзака и надел куртку.

Лыто обернулся к мальчику и покачал головой сочувственно:
- Это Озеро дышит, оно холодное… Но Лыто не замерз.

Друзья прошли еще некоторое расстояние и, наконец, вышли на берег Озера. Оно было громадным и широчайшим! Дальний край Озера упирался в горизонт, очерченный Южными Горами, а берега были крутыми и неприступными, поросшими высокими, лохматыми деревьями. Спуститься к воде было затруднительно, но друзья все же нашли место для стоянки.

Геркулес первым выбежал к воде, понюхал ее и поежился:
- А может, мы пойдем обратно? Волку тут делать совершенно нечего!

Но Виталик уже распаковывал рюкзак, он сказал волчонку:
- Стыдно, Геркулес! Бери пример с Лыто! Мы заночуем на берегу, а завтра вернемся другой дорогой.

Лыто отдыхал в высокой траве, из стеблей торчали только его плечи и голова.
- Лыто тоже боится – пробасил кузнец. – Но я останусь с Виталиком и пойду, куда надо.

Друзья разбили лагерь и развели огонь. Пламя резво потрескивало в сухих ветках, в котелке варилась и булькала душистая каша. Геркулес пообещал, что поймает зайца и сделает жаркое, и ускакал в лес. Но примерно через полчаса вернулся ни с чем.
- Это какой-то неправильный лес! Ни одного следа не нашел!

Виталик потрепал его по холке:
- Кушай кашу, волчонок! Вырастешь большой и сильный!

За все это время на берегах озера не раздалось ни звука. Ни одна птица не пролетела, ни одна рыбка не плеснулась в заводях, ни один ветерок не шелохнул веток – было пугающе тихо и как-то печально.
- Унылое место – поделился Виталик своими ощущениями с Лыто. Тот только хмыкнул и принялся заготавливать траву для постелей.

Устроившись на ночлег в полнейшей тишине, друзья размышляли – а какие сюрпризы принесет грядущий день? Если Озеро встретило их таким покоем, то может и не следует его опасаться? Видимо, кузнецы из деревни слегка преувеличивали, рассказывая о кровожадных русалках.
Лыто храпел, как меха кузнечной печи, волчонок тихо сопел, свернувшись калачиком у его ног, и глядя на совершенно безмятежных друзей, крепко уснул Виталик.
Но поспать этой ночью не удалось!

После удачного налета на лагерь Виталика драконы спокойно направились по домам, а Бырра полетела к Голгушу. Она хотела рассказать магу, что задание выполнено и мальчик с кузнецом и волчонком очень напуганы. Ей очень хотелось получить какую-нибудь награду за проделанную работу. Но навестить Голгуша в тот же день Бырре не удалось – помешали какие-то важные дела, она смогла попасть к магу только через некоторое время. 

Спустившись на полянку Гора, дракон увидела разъяренного волшебника. Тот скакал по поляне, разбрасывая цветы и топча траву, распугивая зверей и птиц, и дико кричал:
- Бырра! Бырра! Что ты наделала?! О, маги-чародеи Востока! За что мне такое наказание?!

Бырра спокойно приземлилась, сложила крылья и стала с удивлением наблюдать за Голгушем.
Тот подскочил к ней и замахал руками.
- Что ты натворила, глупая дракониха? Я спрашиваю, что ты натворила?

Бырра захлопала глазами и спокойно произнесла:
- Здравствуй, Голгуш! Зачем ты обзываешься?

Маг с ненавистью взглянул на дракона:
- А что прикажешь, подарить тебе жареного поросенка?

Бырра сначала кивнула, но потом передумала и покачала головой:
- Нет, поросенка не надо. Я хочу зайчатины с капустой и луком.

Голгуш взвыл от гнева:
- О, великие маги Востока! До чего же глупы эти драконы!

Бырра искренне не понимала, отчего так зол колдун. Она мечтательно закрыла глаза и уже представила огромный стол, на котором дымились приготовленные на костре заячьи тушки с гарниром из капусты и лука. Дракон была голодна и мечтала перекусить.
Голгуш быстро прервал ее мечтания, он подбежал к дракону и обидно стукнул Бырру по шее.
- Смотри на меня, Бырра! Я еще не закончил!

Дракон переминалась с лапы на лапу и хотела что-то возразить, но злодей Голгуш не дал ей сказать ни слова. Он прыгал перед глазами Бырры, размахивая тростью, и вопил:
- Надо было напугать этого негодника! Чтобы он дрожал от ужаса и молил о пощаде! А что сделали вы? Глупые драконы, что вы натворили?

Бырра ответила обиженно:
- Мы напугали. Мальчик нам сказал, что мы ужасные…
- Я все видел! – продолжал кричать маг. – Вы их совсем не напугали! Они довольные ушли к Черному Озеру! Это называется «напугать»?

Бырра кивнула.
- А еще там не было палатки… - задумчиво произнесла она.

Голгуш скривился и постучал себя по лбу. Он крикнул дракону:
- Такое впечатление, что ты сделана из дерева! Тупее тебя я еще никого не встречал!

Бырра вновь кивнула и промолвила:
- А зачем мы напугали того мальчика?
- Потому что он негодяй! – крикнул в ответ Голгуш. – Он оскорбил меня! И его надо было наказать! 

Бырра поскребла лапой землю и прорычала:
- А по-моему, он был добрый… и вежливый…

Чародей взвыл и поднял руки к нему.
Он стал снова осыпать Бырру ругательствами и оскорблениями.
Бырре очень не понравилось, что Голгуш обзывается. Вообще, драконы весьма обидчивые существа, и Бырра с детства не любила, когда ее оскорбляли.

Внимательно наблюдая за волшебником, который кипел от ненависти и злобы, Бырра готовила обидчику ответ. Она глубоко вдохнула и задержала дыхание, от этого в глубоких легких дракона образовалось пламя. И когда в очередной раз Голгуш подпрыгнул перед драконом, крича и негодуя, и замахнулся на нее тростью, Бырра вытянула шею и резко выдохнула. В тот же миг сноп огня накрыл злобного волшебника.

Голгуша окутали дым и искры, он завертелся и запрыгал на месте. Белый парусиновый костюм волшебника больше всего тлел и дымился как раз на том самом месте, которым люди сидят на стуле. Колдун завопил и заверещал, словно испуганный поросенок, он забегал по полянке, лихорадочно пытаясь потушить брюки. Все, кто присутствовали в этот момент на полянке – Царь Гор и его звериная свита – упали от смеха! Они еще никогда не видели, как горят настоящие злые волшебники.

Бырра, нисколько не смущаясь, чистила когти, пока Голгуш, извергая проклятия, гасил пламя. Прошло некоторое время – маг искупался в ручье и потушил костюм. Он подбежал к дракону и сжал кулаки, его глаза сверкали яростью, а рот скривился от злобы.
- Ну! Ну! Ну, дракон! – рычал неистово Голгуш. – Этого я тебе никогда не прощу! Берегись теперь! В моем лице ты приобрела страшного врага! Убирайся отсюда, чтобы я тебя больше не видел! Можешь лететь куда хочешь, но помни – моя месть будет очень страшной!

Звери во главе с Медведем Гором неистово хохотали, наблюдая за ссорой Голгуша и Бырры. Такого веселья и потехи царская полянка еще не видела.
А Бырра, выдохнув остатки пламени, спокойно расправила крылья и взвилась в небо. Ей уже было не интересно разговаривать с грубым волшебником.

Она спокойно поднялась над деревьями и размышляла. Ну что может сделать какой-то мелкий человечишка, пусть он и маг, огромному и сильному дракону? Превратить дракона в какого-нибудь другого зверя не получится, Бырра хорошо запомнила эти слова «последняя форма в превращениях». Значит, Голгуш злился напрасно – никогда в жизни он не сможет сделать ничего плохого драконам. А запрягать драконов в колесницы Бырра как вождь племени драконов не позволит никому!

Она сделала большой круг над лесом, еще раз печально взглянула на полянку Медведя Гора и направилась домой, в Ущелье.


Глава четырнадцатая.


Глубокая ночь накрыла Черное Озеро. В костре истлели головешки, и белесый дымок испустил последний дух. Мертвая тишина и беспросветная мгла царили вокруг.

Друзья-путешественники сладко спали, когда из воды бесшумно и незаметно вынырнули три существа. Быстрыми тенями они метнулись к лагерю и притаились в высокой траве. Медленно и аккуратно существа подобрались к палатке и набросились на спящего в ней мальчика!
Виталик проснулся и вскрикнул от ужаса, но сильная холодная рука зажала мальчику рот. Затем существа завернули лежащего мальчика в палатку, и неслышно спустились к воде. Виталик отбивался, как мог, – он дергал ногами и старался вывернуться из цепких объятий чудовищ. Но все было тщетно! Озерные призраки навалились всеми телами и погрузились в озеро, увлекая в черную холодную воду несчастного мальчика.

В кромешной темноте, обмотанный палаткой, без малейшей возможности двигаться, беспомощный и отчаявшийся Виталик ощутил, что ледяная вода обволокла его тело. Пахучая озерная вода, противная и холодная, погружала его, дышать было невозможно. Мальчик брыкался, стиснутый в сильных объятиях чудовищ, но не смог вырваться.

Темная пелена воды всколыхнулась и успокоилась. Дело было сделано…
Утром пропажу Виталика первым обнаружил волчонок. Он подскочил к Лыто и стал кусать его за палец. Кузнец медленно пробудился и потер глаза кулаками.
- Доброе утро – пробасил Лыто, увидев Геркулеса.
- Какое оно доброе? Ты с ума сошел? – рычал волчонок. – Вставай, вставай быстрее! Виталик, наш друг, пропал!

Кузнец долго не мог прийти в себя ото сна, он часто моргал и не понимал, о чем говорит волчонок. Но когда Геркулес показал Лыто примятую траву и следы на ней, гигант заплакал.
- Его утащили русалки! Я так и знал… Как мы теперь вернем нашего мальчика?
- Не реви! – грозно рыкнул волчонок – я волк! Я чую все запахи! Я найду его!

Геркулес стал тщательно обнюхивать траву и землю, оставленный Виталиком рюкзак и потухший костер. Волчонок покрутился вокруг того места, где стояла палатка, и подбежал к воде.
- Вот! Здесь они были! Следов много! Пахнут тиной… Они схватили Виталика и утащили в воду вместе с палаткой! Я это отчетливо чую!

Но Лыто продолжал реветь, как медведь:
- Ты волк… волк… Плохой волк! А почему ты не почуял ночью, что мальчика воруют?

Геркулес озадаченно сел у береговой кромки и покачал головой.
- Достался же мне помощник, гнилую кость мне в ребра! Ноет и ноет! Лыто, прекрати реветь! Надо думать, как выручать мальчика!

Кузнец был подавлен, он еще долго лил слезы и смотрел на примятую траву, по которой неизвестные похитители тащили Виталика.
Наконец, он успокоился и взял свой молот.
- Я пойду в Озеро, к русалкам… – решительно и бесстрашно пробасил Лыто. – Мы с Ваво сходим в Озеро и спасем Виталика. Воровать детей нехорошо, и я буду драться за мальчика!

Волчонок подскочил к нему и взглянул снизу вверх на кузнеца. Его взгляд выражал решимость и твердость.
- Ты с ума сошел? Русалки разорвут тебя на мелкие кусочки! Нет, одного я тебя не пущу! Вместе пойдем… У меня хороший нюх, я почую Виталика, ну и заодно, буду защищать тебя, недотепу… Вперед!

Геркулес бесстрашно прыгнул в воду и поплыл.
Лыто аккуратно снял свои башмаки, поставил их на траву и пощупал пальцем воду.
- Холодная – он передернул плечами и поежился.

Затем кузнец подвернул штаны, вступил в воду, держа на плече свой верный Ваво, и сделал несколько широких шагов.
Волчонок проплыл некоторое расстояние и повернулся к Лыто:
- Ныряй здесь! Набери побольше воздуха! 

Друзья погрузились в темную ледяную пучину Озера и то, что они там увидели, было страшнее нападения огнедышащих драконов!
Мутная и беспроглядная мгла окутала кузнеца и волчонка. Они начали лихорадочно грести в сторону дна, на это требовалось очень много сил. Кузнецу было легче, чем Геркулесу – его тянул на дно молот Ваво. Лыто прихватил свободной рукой волчонка и продолжил погружаться.

Вдруг на дне Озера, в черной кромешной воде друзья разглядели какой-то свет. Слабое мерцание было едва различимо на фоне темного глубокого дна. Друзья переглянулись, волчонок кивнул Лыто, что надо продолжать движение. И тут черной молнией мелькнула под толщей воды чья-то быстрая тень! Гибкое острое тело с длинными руками-щупальцами проплыло под ногами Лыто. Это было неожиданно и очень страшно! Кузнец попытался увернуться от чудища и сплоховал – он выронил Ваво, который пошел ко дну, скрывшись в ледяной гуще. Кузнец чуть не вскрикнул от досады.

И в этот самый миг свет на дне Озера разгорелся ярче. Друзья увидели шар неимоверной величины, скрученный их темно-зеленых водорослей, который излучал слабое свечение.
Подводное чудовище еще раз проскользнуло под ногами и устремилось прямо к шару. Оно пролезло сквозь стебли водорослей и исчезло внутри. Изумленные друзья продолжали плыть, и невероятная невидимая сила тянула их ко дну.

Через некоторое время они погрузились в жесткую подводную растительность и очутились внутри небывалого шара.
Внутри их встретило чудовище, так напугавшее Лыто. Это была продолговатая, гибкая рыба с руками и удлинённой головой. Все ее тело было увенчано серебристо-серым гребнем, а хвост был матово-черным. Она расположилась у мохнатого коричневого пня и подозрительно сверкала глазами.

Лыто и Геркулес, наконец, ощутили под ногами твердую почву. Они глубоко вдохнули – воздух в подводном шаре был приятным с терпким травяным вкусом.

Друзья оказались внутри огромной подводной сферы, сплетенной из тысяч гигантских водорослей. Внутри шара рос настоящий лес из озерных растений, и в отдалении был виден какой-то дворец невиданной постройки. Лыто и Геркулес были ошеломлены и немного напуганы, и поэтому стояли в нерешительности, боясь сдвинуться с места.

Вдруг мохнатый пень ожил и повернулся к пришельцам, он оказался толстым мохнатым дядькой с пышной прической, широченной бородой и длинными усами. Одет он был в какую-то немыслимую лохматую шубу.
- Добро пожаловать в Подводную Страну Царицы Альвии, дорогие друзья! – прокричал косматый незнакомец и широко улыбнулся.

Затем этот волосатый говорящий пень подошел к друзьям, гостеприимно расставив руки, и подмигнул.
- Мы рады приветствовать вас в нашем прекрасном мире! – он торжественно поклонился. А потом улыбчивый чудак протянул руку к Геркулесу и захотел того погладить. – Ой, какая чудная собачка!

Но волчонок злобно рыкнул и спрятался за Лыто.
- Ну что вы, что вы, дорогие гости – добродушно рассмеялся бородач – не волнуйтесь! Царство Альвии открыто для всех! Меня зовут Ульбабан, я Министр Дверей и Ворот и Главный распорядитель Ее Величества Царицы Альвии! Будем знакомы!

Мохнатый министр поклонился еще раз.
Друзья переглянулись, они не знали, как относиться ко всем этим церемониям и обычаям. Они смотрели на раскланивающегося бородача и хмыкали от нерешительности.

Первым выступил кузнец:
- Меня зовут Лыто. А это волчонок Геркулес.

Ульбабан расплылся в улыбке:
- Геркулес! Какая прелесть! Какое чудо! Какой чудный волчоночек! Геркулесик! Геркулесечка!

Лыто негромко кашлянул в кулак, привлекая к себе внимание министра.
- Мы потеряли мальчика… Может, он у вас?

Веселый бородач мгновенно повернулся к Лыто и сделал круглые глаза:
- Мальчика? Чудного мальчика? Такого симпатяжечку? Такого умничку? Ну, конечно же, он у нас! Пойдемте за мной, дорогие гости, смелее, смелее, я покажу вам мальчика!

Ульбабан вывел друзей на широкую подводную площадь, в центре которой возвышался невероятный дворец. Он был сложен из каких-то бревен, остатков кораблей, телег, обломков и весь овит рыбацкими сетями разного размера и цвета.
На крыльце дворца сидел Виталик и совершенно беззаботно играл цветными камешками. Увидев друзей, мальчик сорвался с места, подбежал и горячо обнял кузнеца и волчонка.
- Друзья мои! Как я рад вас видеть! – восторженно прокричал мальчик. – Как я рад! Я знал, что вы придете за мной!

Огромный груз упал с души Лыто, он так растрогался, что готов был снова расплакаться. Но бдительный Геркулес вовремя укусил его за лодыжку.
Виталик усадил друзей на крыльцо и, широко раскрыв глаза, стал говорить:
- Я вам такое сейчас расскажу, друзья мои! Вы такое сейчас услышите, мои драгоценные друзья! Вы сейчас просто обалдеете! Внимательно-внимательно меня слушайте! Геркулес, не отвлекайся на рыб! Так вот… Ночью ко мне подкрались подводные чудища…

Мальчик сообщил друзьям ужасные подробности! Он говорил многословно, красноречиво, сопровождая свою историю жестами и дикими гримасами. Подробности были жуткими – кузнец и волчонок несколько раз вздрагивали. Здесь были и чудовища, и темнота, и холод, и страшные крики. По рассказу Виталика, враги хотели его украсть и забрать в рабство, но добрые подводные жители отбили мальчика и привели сюда, к дворцу. И сейчас он несказанно счастлив, что оказался в таком замечательном месте, что он может спокойно отдыхать, и еще он неописуемо рад видеть друзей.

Первым подвох почувствовал волчонок. Во время рассказа он пристально глядел на Виталика и принюхивался, многое Геркулесу казалось странным. От Виталика не пахло костром и травой, его одежда была выглажена и почищена. И еще мальчик был чересчур возбужденным – таким его никогда не видели. Что-то изменилось в поведении Виталика – он стал другим.

Геркулес подозрительно обошел Виталика несколько раз, пока тот продолжал описывать свое ночное приключение и сообщать новые все более омерзительные подробности.

И вдруг жуткая мысль пронзила Геркулеса – это ненастоящий Виталик! Точно! Подводный мир, этот чудный город из водорослей, этот бородатый весельчак – все это было обманом! Волчонок даже закрутился от нетерпения, так хотелось немедленно все рассказать Лыто! Но кузнец внимательно слушал Виталика, вернее того, кто был сейчас в обличии Виталика, и не мог отвлечься.

Геркулесу пришлось идти на крайние меры – он подскочил к Лыто и пребольно укусил того за ногу. Кузнец словно очнулся от сна, он потряс головой и сказал волчонку:
- Что такое? Почему ты кусаешься?

Геркулес отважно выступил перед Виталиком и злобно прорычал:
- Это не наш мальчик! Это обман! Лыто, да очнись ты! Неужели ты не видишь, что тут ловушка?

И в это мгновение к Виталику вдруг подскочил скрывавшийся где-то Ульбабан.
- Ах, какая радость! – прокричал министр. – Какая прелесть! Друзья встретились и насладились беседой! Пусть теперь отдохнут! Оставим их, мой дорогой мальчик, пойдем со мной.

Он начал толкать Виталика под темные своды дворца, а Виталик все улыбался и рассказывал.
Лыто был озадачен не на шутку! Он не понимал, что происходит и с удивлением наблюдал, как противный Ульбабан увлекал Виталика все дальше и дальше, вглубь дворцовых стен.
- Взять его! – неожиданно зарычал Геркулес и прыгнул на министра.

Волчонок схватил зубами мохнатую шубу бородача и стал рвать ее, рыча и ругаясь. Но Ульбабан исхитрился вывернуться, и только лохмотья остались в пасти волчонка. Министр и мальчик исчезли в темноте дворца.
Геркулес выплюнул остатки шубы и повернулся к Лыто:
- Ну, что ты стоишь? Ты видел? Это не наш Виталик! Тут ловушка! Надо поскорее убираться отсюда!

Волчонок был очень зол.
Лыто поджал плечами и сказал виновато:
- Прости меня, Геркулес… Я, наверное, заснул… - Кузнец встрепенулся и огляделся по сторонам – Ваво опять потерялся! Мне надо найти Ваво!

Друзья метнулись обратно к воротам, у которых их встретил слащавый Ульбабан, но дорогу им преградила чудовищная рыба с руками. Она выползла из-под водорослей, извиваясь своим длинным телом, и свернулась прямо на пути.
- Стой! – скомандовал Геркулес. – Просто так ее не победить. Она слишком большая. Лыто, ты можешь схватить ее за хвост?
Но рыба неожиданно сказала:
- Никого не надо побеждать. Я помогу вам…

Друзья переглянулись – такого неожиданного поворота событий они не предполагали.
Рыба показала рукой в заросли водорослей:
- Договоримся там…

И волчонок с кузнецом бесстрашно пошли за ней.
Расположившись на травянистых кочках в глубине зеленых стеблей, друзья внимательно выслушали рыбу.

- Наша Царица Альвия забрала вашего мальчика и спрятала его во дворце. Сейчас вы видели лишь искусно сделанную водную куклу. Госпожа Альвия очень веселая и любит развлечения, поэтому время от времени она требует новых впечатлений. Слуги выполняют ее распоряжения и похищают людей. Примерно раз в год к Альвии приносят свежего человека, и она играет с ним. Все гости живы и здоровы, но не могут вырваться из плена. Так стало и с вашим мальчиком. Если вы хотите забрать его у Госпожи Альвии, вам придется хорошо постараться.
- А что нужно сделать? – спросил внезапно погрустневший Лыто.

Рыба потрясла плавниками и ответила:
- Нужно удивить или рассмешить Альвию! Покажите ей что-нибудь эдакое, чего она еще не видела! И Царица вернет одного пленника, любого какого выберете.

Сказав это, рыба бесшумно уползла в заросли и скрылась из виду. Волчонок только успел крикнуть ей в след:
- Спасибо! А как вас зовут? Почему вы нам помогаете?

Но в ответ послышался лишь всплеск воды, рыба исчезла в черной пучине.
Друзья раздумывали недолго. Они вылезли из водорослей и смело направились к дворцу. У дверей их встретил все тот же приторный Ульбабан. Он гостеприимно расставил руки и прокричал:
- Добро пожаловать к восхитительной Царице Альвии, дорогие гости! Проходите во дворец! Проходите!

Министр проводил их в просторную широкую залу с колоннами, посреди которой возвышался неописуемой красоты золотой трон. На троне восседала удивительная красавица с лиловыми волосами и рыбьим хвостом. Рядом с троном полукругом сидели люди в разнообразной одежде, среди них был и Виталик. Он приветственно помахал друзьям.

Ульбабан подтолкнул Лыто и Геркулеса к трону и прошипел:
- Немедленно поклонитесь Царице!

Друзья поклонились, не сводя глаз с прелестной царственной девушки. Она была ослепительно красива! Ее огромные синие глаза с пушистыми ресницами, нежная кожа и яркие алые губы были словно нарисованы искусным художником.
- О, великая Царица Альвия! – пропел Ульбабан. – Представляю вам гостей из надводного мира! Этот розовый здоровяк – кузнец Лыто, а эта серенькая букашка – волчонок Геркулес! Это их вы имели удовольствие обмануть водяной копией мальчика! Ах, это было так смешно, так смешно!

Царица засмеялась, а министр продолжил:
- Они очень рады быть вашими гостями, несравненная Царица! И они восхищены вашей красотой и рады приветствовать вас, Ваше Величество!

Друзья посмотрели на министра озадаченно – они ведь не высказывали никакого восхищения?!
Но в ответ на торжественную фразу Ульбабана царица лишь зевнула и произнесла капризным голосом:
- Мне скучно! Пусть гости повеселят меня…

Ульбабан повернулся к Лыто и Геркулесу и страшно повращал глазами, намекая на то, что пора бы уже проявить уважение и продемонстрировать свои умения.

Вперед вышел Лыто, он поклонился еще раз Царице и пробасил:
- Ваше Величество, прикажите доставить мой молот, он упал на дно где-то недалеко от вашего дворца.

Альвия щелкнула пальцами, и через несколько мгновений шестеро рослых бородатых мужчин с огромным трудом притащили Ваво.

Лыто взял свой любимый молот, бережно погладил его и вдруг начал жонглировать им! То, что он проделывал, поразило всех – кузнец подкидывал неподъемный молот вверх, причудливо ловил его, крутил вокруг рук и туловища! Все были в восторге, а Альвия даже подпрыгивала на троне.
- Прелестно! Прелестно! - кричал Ульбабан.

Вслед за Царицей все люди, находившиеся в зале, – пленники и слуги – начали аплодировать.
Лыто показал еще пару приемов жонглирования с огромным молотом и остановился, переводя дух. Стоявший рядом Волчонок обомлел – он и представить себе не мог, что молчаливый и замкнутый Лыто способен на подобные фокусы!
А Царица Альвия была в восхищении – она хохотала и размахивала руками, ей очень понравился цирковой номер Лыто.

Когда пришла очередь Геркулеса, он долго не мог сообразить, что показать, но затем придумал. Волчонок вышел в центр залы и громко скомандовал:
- Равняйсь! Смирно! Нале-во! Напра-во! – и начал выполнять военные команды, которым успел обучить его Полковник Клык.

Геркулес командовал сам себе и сам же себе подчинялся – он делал повороты, переползания, прыжки и отскоки. В его исполнении это выглядело очень забавно.
Но Царице не понравилась военная наука Геркулеса. Она по-мальчишески вставила два пальца в рот и пронзительно свистнула.
- Вон! – завопила красавица Царица. – Мне не понравилось! Выгоните его!

Геркулес поджал хвост и припал на задние лапы. Ульбабан подошел к нему и громко приказал:
- Иди, иди, собачка! Ее Величество больше не хочет тебя видеть! Посиди на крылечке.

Лыто проводил друга взглядом и еле сдержал слезы. Ему стало очень обидно за Геркулеса, ведь было видно, как волчонок старался!
Царица Альвия подозвала к себе кузнеца и стала кокетничать с ним:
- Ох, какой вы большой! Какой вы сильный! Все мои слуги, наверное, слабее вас! Оставайтесь у меня в гостях, вы такой прелестный, такой замечательный!

Лыто пожал своими огромными плечами:
- Я не могу остаться… Я хотел попросить вас вернуть Виталика – и кузнец показал в сторону сидевшего неподалеку мальчика.

Царственная красавица с лиловыми волосами, услышав речь кузнеца, нахмурилась. И тут же к Лыто подскочил Ульбабан.
- Что вы предлагаете Царице? – начал кричать министр, выпучив глаза. – У нас так не положено! По правилам кто-то должен будет остаться у нас! Выбирайте себе замену, и добро пожаловать в ложу гостей Ее Величества Царицы Альвии!

Лыто был растерян. Такого поворота он не ожидал! Оказывается, ему придется остаться в плену в обмен на свободу мальчика!

Кузнец тяжко вздохнул и посмотрел на Виталика, он увидел в его глазах слезы и горечь. Такими же безрадостными глазами на него смотрели остальные пленники – каждый из них мечтал вырваться и убежать от опостылевшей капризной Царицы.
Лыто еще раз посмотрел на свой молот, сейчас ему больше всего хотелось разнести в труху этот золотой трон и залу, и весь этот дворец. Но из разных концов зала на него злобно смотрели бородатые слуги Альвии, их было очень много, и затевать драку не имело смысла. Кузнец сжал кулаки от досады.

Мерзкий Ульбабан бросил колкий взгляд на Лыто снизу вверх и ехидно спросил:
- Ну, так что, любезнейший и прекраснейший Лыто? Вы выбрали?

Лыто вздохнул и беспомощно опустил молот на пол.
- Выбрал… – выдохнул он.

Кузнец решительно подошел к Виталику и сел на его место.
- Иди – сказал кузнец мальчику, легонько подтолкнув того рукой. – Я остаюсь… Помни, что Лыто любит тебя и всегда останется твоим другом…

Виталик не сдержался и заплакал. Он крепко прижался к широкой груди кузнеца и проговорил, захлебываясь:
- Я вытащу тебя отсюда! Чего бы мне это не стоило! Я… Я тоже полюбил тебя, Лыто! Ты очень хороший друг!

Но гадкий Ульбабан уже выталкивал Виталика из залы, приговаривая что-то мерзкое.
Мальчик в последний раз оглянулся – мерзкая Царица хлопала в ладоши, перед ее троном выступал очередной несчастный утопленник, а Лыто сидел, грустно положив голову на рукоятку молота. На нем не было лица…



Глава пятнадцатая.


Выбравшись из Озера, Виталик оказался в одиночестве – Геркулес куда-то пропал, и на пустом берегу лежал только забытый рюкзак. Мальчик долго ходил по берегу и звал волчонка, но ответом были лишь тишина и безмолвие.
Потрясенный событиями, произошедшими на дне Озера, одинокий и покинутый мальчик бродил на берегу и плакал. На сердце была боль от потери друзей и тоскливое чувство безнадежности. Что теперь делать? Как быть? Почему такое невезение преследует его в волшебной стране?

Но Виталик все же сумел преодолеть свою грусть и найти в себе силы для путешествия. Мальчик вспомнил свои прежние приключения – как он в одиночку добыл Фиалку, не испугавшись болотного чудища, как он ночевал в незнакомом лесу – и эти воспоминания добавили мальчику решимости. Ведь он дал слово самому себе не унывать и постараться справиться со всеми трудностями!
Виталик быстро собрался и отправился в путь. Ему следовало выйти из долины, обойти Южные горы и продолжить свое нелегкое путешествие в северную часть волшебной страны.

Светило горячее солнце, но оно не согревало мальчика – ему было тоскливо и грустно. Помня о словах Маленькой Феи, что дороги в волшебной стране никогда не совпадают, Виталик вышел из Южных гор совсем другой тропой и очутился в широком поле. Карта подсказывала, что это было Безымянное поле, по которому можно было дойти в северные края.
Мальчик упорно шел, стараясь не замечать усталости и не вспоминать печальные происшествия в Озере.

К вечеру он пересек Безымянное поле и подошел к лесу, где неожиданно встретился с драконом Быррой. Она безмятежно спала на опушке, раскинув свои гигантские крылья, и очень громко храпела. Почувствовав мальчика, Бырра быстро проснулась, встрепенулась и долго-долго хлопала ресницами, рассматривая Виталика.
- Здравствуйте – грустно сказал мальчик.

Бырра встала и потянулась всеми лапами.
- Здравствуй, мальчик! – прогремела дракон. Она вспомнила Виталика и подошла к нему ближе. – Где твои друзья?

Виталик устало сел на траву и невесело ответил:
- Лыто навсегда остался в Озере, а Геркулес пропал…

Бырра долго соображала, а потом вдруг выпалила:
- Во всем виноват Голгуш! Он ругал меня!

Виталик кивнул, на самом деле ему было сейчас не до разговоров – тоска разрывала сердце.
Бырра вдруг прониклась сочувствием к бедному Виталику и ласково сказала:
- Не грусти… Хочешь, я покатаю тебя на спине? Тебе сразу станет весело!

Виталик улыбнулся, он никак не ожидал участия и сердечности от свирепого дракона.
- Спасибо, Бырра… – Виталик погладил дракона по шершавой, чешуйчатой шее. – Я всегда чувствовал, что ты добрая девочка…

Бырра, услышав похвалу, решительно опустилась всем туловищем на землю и кивнула Виталику:
- Залезай!

Виталик проворно вскарабкался на спину дракону и удобно устроился там, держась за гребень. Он немного повеселел.
- Ух ты, как высоко! – непроизвольно вырвалось у мальчика.

Бырра хихикнула:
- Это разве высоко? Вот сейчас будет высоко!

Она взмахнула могучими крыльями и легко взмыла вверх. Сделав несколько широких взмахов, дракон поднялась над лесом, и понеслась по небу. У Виталика засвистело в ушах. Он даже закричал от восторга.

Бырра летела быстро и плавно, Виталик крепко держался за нее и кричал от удовольствия. Он еще никогда в жизни не летал на драконе! Полет был восхитительным ощущением! Мальчик подумал, как здорово было бы полетать на драконе вместе с друзьями! Вспомнив о Лыто и Геркулесе, ему снова стало грустно. Но эта грусть длилась лишь несколько мгновений. Бырра, проделав головокружительный пируэт, резко крутанулась в потоках воздуха, и у Виталика захватило дух.
- Ииииэээхх!!! – закричал он, восторгаясь Быррой.

Бырра повернула голову и подмигнула мальчику, ей нравилось удивлять, это чувствовалось.
Пролетая над какой-то рощицей, дракон задержала дыхание и выдохнула пламенем на верхушки деревьев, опалив их! Виталик даже взвизгнул от восторга!
- Летим! – кричала Бырра, и мальчик отвечал ей смехом.

Пролетав до самого заката, дракон приземлилась, и Виталик, спустившись по крылу, оказался на земле. У него колотилось сердце от радости и не находилось слов, чтобы описать свои ощущения.
- Спасибо тебе, Бырра! Спасибо, спасибо! Я… я никогда не летал! Ух! Как же здорово!

Бырра улыбалась, глядя на довольного мальчика. Казалось, она сама светилась от счастья, так же как и Виталик.
Затем дракон посмотрела на темнеющее небо, повернула голову к мальчику и ответственно произнесла:
- Уже поздно, надо ложиться спать!

Виталик был переполнен чувствами и радостью, но согласился с драконом. Он погладил Бырру и ответил:
- Да, конечно! Ты права! Сейчас пойду собирать ветки и строить шалаш.

На эти слова Бырра отреагировала с удивлением:
- А где палатка?

Виталик засмеялся:
- А палатки нет! Она утонула в озере!

Бырра, не промолвив ни слова, сломала несколько деревьев и положила их рядом с Виталиком:
- Вот! Спи! – торжественно произнесла она. – Бырра завтра к тебе прилетит, и мы будем снова дружить!

Мальчик подбежал к ней и обнял за шею, он был очень рад! Взмахнув крыльями, милая девочка-дракон, взмыла в воздух. Через мгновение она скрылась в вечернем небе.
Виталик развел костер и приготовил ужин. 
Все-таки, думал мальчик, сегодняшний день прошел очень весело. Он снова почувствовал себя бодрым и сильным, теперь он справится со всеми неудачами! А еще он подружился с могучим и отважным драконом!


Глава шестнадцатая.


А в это время несчастный и обиженный Геркулес пробирался сквозь незнакомый лес. Он потерялся, несмотря на свой прекрасный нюх и охотничьи способности. Выбравшись из Озера, волчонок намеревался подождать Виталика на берегу, но не смог найти место прежней стоянки и заблудился. Такого с ним еще ни разу не случалось!
Геркулес облазил все прибрежные кусты, обнюхал траву, деревья и землю, но так и не смог правильно определить дорогу. Что-то случилось с Озером! Местность изменилась, и все стало выглядеть по-другому. Волчонок чуть не взвыл от досады!

Вскоре Геркулес вырвался из плена прибрежных деревьев и оказался на тропе, по которой друзья пришли к Озеру.
- Буду ждать! – решил волчонок и улегся в траву. Его расчет был прост – если Виталик выйдет из Озера, то он пойдет обратно именно здесь, и Геркулес его встретит!

Вдруг Геркулес услышал шаги – кто-то шел по тропе! Но к большому удивлению волчонка, вместо Виталика он увидел незнакомого старичка в белом костюме и с палочкой.
Волчонок насторожился. Этот старичок сильно напоминал злого волшебника Голгуша, и Геркулес вжался в траву от страха.
А старичок подошел очень близко и остановился, опершись на трость.
- Вылезай, вылезай, разбойник, – громко сказал Голгуш (а это был именно он!) – Я знаю, где ты прячешься! Я не сделаю тебе ничего плохого!

Скрываться больше не имело смысла, и Геркулес виновато вылез из своего укрытия. Голгуш посмотрел на него совершенно безразлично, и устало сел в траву.
- Вот и правильно! – сказал чародей. – Зачем прятаться от меня, когда я знаю все, что происходит в волшебной стране? Хе-хе…

Волчонок молчал и боялся поднять глаза на волшебника. Всем жителям страны были известны подвиги Голгуша, и встречаться с ним по доброй воле никто не желал.
Голгуш сорвал травинку и покрутил ее в пальцах.
- А почему же ты не здороваешься со мной, Геркулес? 

Волчонок буркнул:
- Здрассте…

Голгуш улыбнулся:
- Вот молодец! Хороший волчонок! Я всегда знал, что ты умный и способный! Тебя просто недооценивали…

Геркулес заинтересовано поднял уши – что это такое говорит злой маг? Что за чудеса?
- Да, да – продолжал Голгуш – ты не ослышался. Я веду речь о тебе… Я очень обеспокоен твоей судьбой! Зачем ты увязался за этим негодным мальчишкой? Что он тебе сделал хорошего?

Волчонок хотел было возразить, и даже открыл для этого рот, но волшебник прервал его:
- Знаю… знаю все, что ты скажешь! И частично я с тобой согласен! Но надо уметь пересматривать свои поступки и исправлять ошибки. Ты взрослый и сильный волк, и ты можешь изменить свое решение! Для сильного вообще не существует ничего невозможного! Запомни – кто сильнее, тот и прав! И силой можно многого достичь и взять все, что пожелаешь!

Геркулес уселся в траву и продолжал слушать Голгуша уже с интересом. А волшебник говорил так складно и разборчиво, что у волчонка исчезали сомнения в его правоте.
- Мне кажется, твоя служба в Охранном батальоне должна продолжиться! – вдохновенно болтал Голгуш. – Если хочешь, я поговорю с Полковником Клыком и замолвлю за тебя словечко. Ну, кто из нас не ошибался? Ну, согласись со мной, что этот чужой мальчишка из другого мира не достоин, чтобы ему помогал боец Охранного батальона? И Клык пересмотрит свое решение! И, возможно, назначит тебя командиром взвода! Да что там взвода! Если я попрошу, Полковник с радостью отдаст тебе под командование целую роту! Ты же справишься с ротой, Геркулес?

Волчонок задумался на некоторое время. На самом деле ему было очень жаль расставаться с Охранным батальоном, ведь служба в армии – это честь для волка! Об этом Геркулесу твердил дедушка. Он бы очень обрадовался, если бы его внук снова стал военным.

Голгуш погладил Геркулеса:
- Видишь, какой ты умненький! Ты все правильно думаешь! И дедушка будет рад твоим успехам! Это еще хорошо, что твоему дедушке никто не сказал о том, что тебя выгнали из Батальона! Как бы он расстроился!.. Ай-яй-яй…

Голгуш сделал страдальческое лицо и еще раз погладил волчонка по жесткой шерсти.
- Бедный мальчик… сиротка… Только дедушка и остался у тебя…

Геркулес чуть не расплакался, вспомнив, как вечерами дедушка читал ему книги, рассказывал сказки, и готовил его к взрослой, самостоятельной жизни.
А Виталик? – вдруг промелькнула у волчонка мысль! А что будет с Виталиком? Ведь это он – незнакомый мальчик из чужого мира – спас Геркулеса от клыков Полковника? Не испугался! Это он стал Геркулесу первым, настоящим другом!

Но Голгуш, снова прочитав мысли Геркулеса, сказал с усмешкой:
- Ой, не смеши меня! Да когда ты станешь командиром роты, у тебя будет столько друзей, сколько ты никогда не видел! Да каждый в лесу захочет дружить с тобой! Ты только представь, ты – лейтенант Охранного батальона! У тебя своя личная нора, прислуга, почет и уважение! Да, ты никогда всего этого не получишь, если будешь скитаться с отвратительным мальчишкой! И еще неизвестно, как долго продлятся эти бесполезные приключения! Решайся, Геркулес! Твоя судьба только в твоих лапах!

Волчонок смотрел на Голгуша, и в его душе творилось что-то невообразимое! Казалось, все внутри кипело и булькало, мысли пчелиным роем жужжали в голове и мешали Геркулесу сосредоточиться.
Вернуться в Батальон! Стать командиром роты! Это было пределом всех мечтаний волчонка! Дедушка мог бы гордиться.
Геркулес крепко задумался… А что станет с Виталиком? – снова пронзила волчонка острая мысль. Волчонок нервно почесался и помотал головой. Виталика бросать нельзя, никак нельзя… 

И тут радостная идея возникла у Геркулеса! А никто, собственно, и не собирается бросать Виталика! Геркулес вернется в Охранный батальон, а когда станет большим военным начальником, найдет Виталика и станет ему помогать, как и прежде! Ведь он – Геркулес – и должен оправдать свое великое имя! Он станет сильным и храбрым, начнет прославлять волчий род делами и в подвигах обретет славу на всю волшебную страну! И все будет хорошо!

Волчонок радостно взвизгнул и посмотрел на Голгуша:
- А ты не обманываешь меня? – спросил Геркулес волшебника, явно того побаиваясь.

Голгуш прижал руки к груди и обиженно произнес:
- Ну, как ты можешь так думать обо мне! Ты же мне не враг! Я с тобой никогда не ссорился и зачем мне тебя обманывать? Ты не имеешь отношения к мальчику, а значит, наш договор его не касается! Нет, я тебя не обманываю, что ты! Вот еще! Да мне и смысла нет обманывать, мы же с тобой почти друзья! 

И Голгуш низко склонил голову, как бы выражая честность и преданность своему слову.
Геркулес переминался с лапы на лапу, он еще не принял никакого решения, но был уже близок к этому. Поразмыслив еще некоторое время, он, наконец, твердо сказал Голгушу:
- Договорились! Пошли домой!

И Голгуш радостно похлопал волчонка по спине:
- Ты прекрасный товарищ и очень умный волк! С тобой приятно иметь дело, Геркулес! Вперед, отважный волчонок! Вперед, к подвигам, господин командир роты Охранного батальона!


Глава семнадцатая.


Рано утром Бырра прилетела к шалашу Виталика и разбудила его радостным возгласом. Мальчик улыбнулся своей новой подруге и принялся готовить завтрак, а дракон помогла развести костер – она зажгла ветки огненным дыханием.
- Извини, Бырра, у меня слишком маленький котелок и я не смогу тебя угостить. – Виновато сказал Виталик.

Но дракон только зевнула:
- И не надо… В ущелье мы выращиваем коров и Бырра уже покушала.

Когда мальчик позавтракал и засыпал костер, он влез на спину дракону и сказал ей:
- Отвези, меня, пожалуйста, в Северные земли! Мне нужно обойти их, таково указание Маленькой Феи.

Дракон понимающе кивнула и поднялась в небо. Она развернулась, расправив крылья, и направилась на север.
Виталик сидел на спине дракона, развернув карту, и отслеживал путь.
- Вот Красное поле, вот Сонные ручьи и Холмы Фей, – говорил он, водя по карте пальцем. – Вот Северные земли Правителя Лэ, вот Северные горы и Долина пауков.

Бырра неслась по небу словно ракета! Земли стремительно проносились под ее крыльями, мальчик только успевал их рассматривать.
Волшебная страна с высоты полета дракона выглядела очень живописно! Поля были ровными и правильными, словно вырезанными ножом, а горы казались вылепленными умелым скульптором. Реки были похожи на свинцовые ленты, а холмы и леса – на бархатные подушки, расшитые феями.

Виталик восхищался видом сверху и немел от удовольствия. Он гладил Бырру и просил ее то спуститься ниже, то взлететь выше.
К обеду, вдоволь налетавшись, друзья вернулись к шалашу мальчика, и Бырра спросила:
- Ну как?

Виталик от восхищения не сразу нашел что ответить. Он поднял вверх большой палец.
- Что это? – озадаченно спросила дракон, глядя на незнакомый ей жест.

Виталик рассмеялся:
- Ну, так у нас, у людей, обозначают что-нибудь хорошее! В общем, мне понравилось!

Бырра кивнула и подняла свою правую переднюю лапу. Она тоже попыталась поднять вверх один коготь, повторяя жест Виталика, но у нее ничего не получалось. Это выглядело так забавно, что Виталик упал в траву от смеха.
А Бырра продолжала веселить мальчика – она неуклюже прыгала по поляне, отчего тряслись все близлежащие деревья, и крутилась на месте, создавая сильные ветряные потоки. Им вдвоём – мальчику и дракону – было очень весело, они нравились друг другу и не испытывали трудностей в общении. Кто бы мог подумать, что это страшное, огнедышащее чудовище, которое чуть не разрушило лагерь Виталика, окажется таким радостным и безобидным существом!

Они долго разговаривали, Бырра задавала Виталику вопросы, а мальчик отвечал ей, и рассказывал о своем мире, о родителях, друзьях и школе. Дракон оказалась очень любопытной, она спрашивала буквально обо всем и интересовалась даже мелочами! И эта беседа доставляла Виталику несравненное удовольствие. Вот будет что рассказать потом ребятам. Нужно было только поскорее вернуться домой!

Вечером мальчик спросил у Бырры:
- А как мне освободить друга из плена Озера? Может, ты знаешь?

Бырра захлопала ресницами и ответила:
- Все знают только Феи, но Бырра с ними не дружит!
- Почему? – Виталик округлил глаза.
- Потому что они хотели запрячь драконов в повозки! И кататься на нас…
- И поэтому вы стали помогать Голгушу?

Бырра закатила глаза, о чем-то напряженно думая:
- Голгуш плохой! Он обзывал Бырру нехорошими словами! А Виталик – дракон показала лапой на мальчика – хороший!
Мальчик улыбнулся и задумался, помощь Фей ему бы сейчас ох как пригодилась! Он погладил Бырру по чешуйчатой шее:
- Полетели к Феям, Бырра? Прошу тебя, пожалуйста! Они помогут мне, а я попрошу их, чтобы они не трогали твое племя!

Но Бырра решительно замотала головой:
- Нет! Бырра полетит домой!

Она, забыв попрощаться, высоко взлетела в воздух и направилась в сторону Ущелья. Виталик не ожидал такого поведения, ну что ж поделать – драконы странные животные! Они очень непредсказуемы!
Но вдруг, через некоторое время, в воздухе снова послышались звуки крыльев Бырры! Она вылетела из-за деревьев и зависла над опушкой. Виталик наблюдал за ней, открыв рот.
- Завтра! – крикнула мальчику дракон и снова унеслась в небо.

Виталик остался очень доволен! Он счастливо улыбнулся и сказал сам себе:
- Все-таки у нее очень доброе сердце!..

На следующее утро он уже сидел на шее Бырры и мчался по небу в сторону Холмов Фей.

В полете Бырра предупредила его, что Феи – не такие добрые, как написано в человеческих книгах. Из рассказа дракона Виталик понял, что Феи очень могущественные волшебницы и сохраняют магическое равновесие во всех землях. Но задаваться перед Феями или требовать у них что-то чересчур навязчиво не стоит, они могу не понять такого обращения и крепко обидеться.
Виталик пообещал, что будет умницей, Бырра в поддержку пустила огненную струю из пасти.

Приблизившись к Холмам, друзья увидели, что им навстречу по полю идет Маленькая Фея. Бырра приземлилась, и Виталик соскочил на траву.
Фея была, как всегда огромна, но заметив Виталика, превратилась в маленькую рыжую девчонку.
- Привет, горе луковое! – радостно поприветствовала она мальчика.

Виталик был очень рад встрече! Он тепло поздоровался с волшебницей и хотел рассказать ей, какая беда его привела.
- Знаем, знаем… – остановила его Фея. – Мы все о тебе знаем! Мы наблюдали за каждым твоим шагом и следили за твоими успехами. И неудачами тоже…

Виталик горестно вздохнул.
- Ну, ничего! Пошли, познакомлю тебя с сестрами, только будь честным! – строго предупредила мальчика Маленькая Фея и снова выросла.

Дракон все это время опасливо поглядывала в сторону Холмов, она была тревожна и не хотела неприятностей.
Виталик ободряющее помахал Бырре рукой и спросил Фею:
- А можно будет попросить у твоих сестер, чтобы вы больше не трогали драконье племя? Драконы не хотят возить повозки… 

Фея наклонила голову и прогромыхала, смеясь:
- Попросить можно! Топай смелее!

Она вывела Виталика на широчайшую поляну, окруженную высокими зелеными холмами. На поляне стояло десять огромных кресел, обшитых разноцветными тканями. Они были пусты.
- Встань здесь! – приказала Маленькая Фея Виталику. – Сейчас прилетят мои сестры, и начнем разговор.

Не успела она договорить, как одна за другой, стали появляться ее сестры – властные Феи. Они возникали, словно призраки из тумана, окруженные слабым магическим свечением, и располагались в креслах одна за другой.

Феи были разного возраста: самая молодая выглядела как девушка-подросток, а самая пожилая – как древняя бабушка. Они были одеты в красочные платья и различные украшения. В руках Феи держали волшебные амулеты, которые излучали чарующее свечение. Все волшебницы выглядели очень торжественно и грозно.
Самая старшая Фея властно сказала, глядя на Виталика:
- Подойди к нам ближе и встань в центре.

Мальчик выполнил ее распоряжение и, не скрывая страха, взглянул на волшебниц. Он казался таким крохотным на фоне огромных Фей.
- Именем Десяти Фей, заклинаем тебя говорить только правду и ничего, кроме правды! – вновь прогромыхала самая старшая Фея.

Виталик искренне пообещал, прижав руку к сердцу.
- Мы знаем о тебе все! Мы следили за тобой – продолжила Фея – и хотим знать, зачем ты пришел?

Виталик немного опешил – он думал, что Маленькая Фея рассказала сестрам о цели его появления на Холмах.
- Я пришел просить у вас совета – собравшись, ответил мальчик. – И помощи, если можно…

Феи переглянулись.
- Ты оскорбил нашего волшебного брата Голгуша, пусть мы с ним и не совсем ладим! Но ты поставил под сомнение само его существование и этим обидел всех остальных волшебных жителей! И после этого ты хочешь просить у нас помощи?

Мальчик угрюмо уронил голову и пробурчал:
- Я виноват… Я знаю… Но я уже раскаялся в своем поступке.

В разговор вступила другая Фея – она выглядела чуть моложе и по голосу казалась добрее.
- На тебя было наложено справедливое наказание, потому что никто не имеет права оскорблять волшебников! Но мы видели, как отважно и смело ты переносил все лишения и учился существовать в нашем непростом мире. Это твое несомненное достоинство! Ты был честен и добр, и нашел друзей!

Затем начала говорить еще одна взрослая Фея:
- Но помочь тебе мы не имеем права, так как волшебные законы накладывают на нас особые обязанности. Голгуш наш дальний родственник и мы не можем идти против членов магической семьи. Может нарушиться равновесие, что приведет ко многим бедам для всех жителей нашего мира! Но мы подскажем тебе путь для борьбы с Голгушем! Потому что справедливость должна восторжествовать!

Виталик поднял глаза с интересом и благодарностью сказал:
- Я буду вам очень признателен, дорогие Феи! Мне бы только друга выручить…

И он снова погрустнел, вспомнив о Лыто и своем несчастном путешествии на дно Озера.
Феи тем временем о чем-то активно совещались. Виталик, хоть и стоял в центре, но ничего не понял, Феи общались на каком-то незнакомом ему магическом языке.

Затем Старшая Фея, грозно взглянув на мальчика, громко произнесла:
- Слушай нас, мальчик, и внимай все до последнего слова! Именем Десяти Фей и Восточных магов! Ты виновен, но ты на пути исправления. Друга освобождай из плена сам, своими силами и своей хитростью. Битвы с Голгушем тебе, видимо, не миновать, потому что борьба началась, и эта борьба должна закончиться! Голгуш – умный и уважаемый маг, и просто так он тебя не отпустит. Тебе следует очень сильно постараться и напрячь все свои сердечные и душевные силы, чтобы противостоять колдовству! И исход вашей битвы будет решаться в законной борьбе. Если победишь, мы отправим тебя домой! Именем Десяти Фей и Восточных магов!

Виталик поклонился Феям и поднял руку, как на уроке:
- Простите! А можно мне попросить вас об одолжении?

Феи с интересом взглянули на Виталика, а Старшая Фея кивнула, разрешая ему сказать:
- Спасибо вам за все! – робко начал Виталик. – И прошу вас, уважаемые Феи, не запрягайте драконов в повозки! Они очень милые и добрые существа… их просто Голгуш обманул…

И тут Феи громоподобно расхохотались. От звука их смеха затряслись все окрестные холмы.
- Никто их запрягать и не собирался – ответила мальчику какая-то Фея. – Феи не ездят в повозках! А тем более, на драконах! Просто твои драконы не поняли, что мы от них хотим! 

Ее поддержала другая младшая Фея:
- Мы хотели поселить их в дома из дерева и камня, чтобы они начали жить нормально и только плодились на радость волшебным землям! Но они, как обычно, ничего не поняли, и остались в своем унылом Ущелье! Не волнуйся за драконов, их никто не тронет!

И после этих слов Старшая Фея с улыбкой на лице испарилась в воздухе так же стремительно, как и появилась. За ней в прозрачном магическом свечении стали исчезать остальные сестры. На поляне среди Холмов остались только Виталик и Маленькая Фея.
- Не хнычь, парень – Маленькая Фея, став снова маленькой, весело толкнула Виталика в плечо. – Топай к Озеру! А там разберемся!
И она тоже пропала в сиянии магического амулета. Виталик остался в одиночестве на огромной поляне среди гигантских Холмов. 


Глава восемнадцатая.


Виталик вернулся к Бырре и рассказал ей о встрече с Феями. Дракон внимательно выслушала мальчика и запрыгала от радости, когда поняла, что Феи не желают племени драконов никакого зла. По просьбе Виталика Бырра отнесла его на берег Черного Озера и улетела к своим сородичам, чтобы сообщить им славную новость.

Мальчик остался на берегу, на том же самом месте, где его похитили слуги Царицы Альвии. Трава была по-прежнему примята, но кострище уже не дымилось, а рядом с кромкой воды лежали два огромных молота Дудо и Бобо. Лыто оставил их, когда спускался под воду.

Виталик грустно взглянул на молоты, сел на траву и задумался. Он долго размышлял, и размышления вызвали в нем нешуточное волнение. Его беспокоило даже не отсутствие любимого друга, а невозможность его вызволения из плена. Мальчику казалось, что его сил не хватит, чтобы вернуть Лыто. Виталик сомневался в себе.
Эти грустные размышления прервала случайная птица, которая вдруг пролетела над его головой.
- Странно – сказал сам себе Виталик – Тут появились птицы? Раньше я их не видел.

Птица, словно услышав слова мальчика, подлетела ближе и уселась на толстую ветку кустарника. Она посмотрела одним глазом на Виталика и принялась беззаботно чистить перышки. Глядя на птичку, Виталик повеселел – ему было приятно ощущать, что в этом диком и холодном озерном краю, он не одинок. Он воспрял духом, бодро вскочил, собрал дров для костра и приготовил себе ужин.
- Утром начнем выручать Лыто! Утро вечера мудренее, так говорит моя мама… – решительно сказал мальчик.

На следующее утро, Виталик стал готовиться к походу в подводное царство. Он уже все придумал и запланировал.

Ему нужно было тихо и незаметно проникнуть на дно Озера. И самое главное – постараться проскочить мимо Министра Дверей и Ворот, противного Ульбабана. Для этого Виталик придумал маленькую хитрость – он набрал камней, соорудил из толстых веток метательное орудие и начал зашвыривать камни в Озеро далеко от того места, где собрался нырять.

Камни разлетались над водной гладью, с брызгами шлепались в Озеро и, надо полагать, производили немалый переполох у подводных жителей. Виталик очень на это рассчитывал!

Спустившись под воду, мальчик поплыл к донному городу. Увидев тусклый свет впереди, он осторожно опустился на дно и подобрался к гигантскому шару из водорослей. Теперь важно было проникнуть внутрь незаметно для всех. Это ему удалось и, протиснувшись сквозь жесткие водоросли, Виталик свободно вдохнул.
Ульбабана не было – никто не встречал пришельцев на воротах в подводный город. Впереди возвышался дворец Царицы Альвии, где томился Лыто вместе с другими пленниками. Вокруг дворца бродили слуги подводной повелительницы – суровые бородатые мужчины, которые зорко оглядывали окрестности подводного шара, охраняя покой Альвии. Виталик спрятался в водорослях и стал ждать удобной минуты, чтобы попасть внутрь дворца.

Когда у придворного караула началась смена, Виталик незаметно и бесшумно прошмыгнул во дворец. Он пробрался в тронный зал и увидел мерзкого Ульбабана, жестокую красавицу Альвию и всех пленников. Перед троном Царицы кто-то показывал очередное представление, и все были увлечены зрелищем.
Сердце бешено стучало от страха, но Виталик ползком пробрался за скамейки, на которых сидели пленники. У него было достаточно времени оценить обстановку и тщательнее обдумать свой первоначальный план. Затем он незаметно подполз к Лыто и тронул его рукой.

Кузнец, увидев друга, чуть не подпрыгнул, готовый закричать от восторга, но мальчик жестом показал ему молчать.
- Тссс! Не выдавай меня! Наклонись и внимательно слушай – повелительно сказал мальчик.

Лыто чуть склонился и сосредоточил все свое внимание на Виталике.
- Я пришел, чтобы вытащить тебя отсюда, Лыто, – шептал мальчик, лежа за скамейками. – Сейчас ты выйдешь выступать, постарайся встать вон у той колонны. Попроси у Царицы доставить тебе старое колесо – оно валяется за дворцом…

Гром аплодисментов и радостные крики Царицы заглушили шепот Виталика, но судя по улыбке Лыто, он все услышал и понял.
Через минуту кузнец вызвался выступать. Он вышел на середину зала и попросил Альвию доставить ему все необходимое для нового, невиданного фокуса. Царица даже заерзала в нетерпении на своем прекрасном, богатом троне. По ее приказу слуги притащили в зал старое железное колесо огромных размеров.

Лыто аккуратно поставил колесо так, чтобы оно не упало, а сам отошел за колонну. Все присутствующие в зале с интересом ожидали, что же за фокус выдумал этот молчаливый гигант? Затем он с силой толкнул колесо ногой, и то стремительно покатилось прямо на трон Альвии. Слуги кинулись спасать свою царицу, а кузнец, бережно погладив любимый молот, медленно взял его обеими руками и размахнулся, прогнувшись всем своим могучим телом. С чудовищной силой он ударил Ваво по колонне. Раздался такой грохот, что содрогнулись стены замка! Во все стороны полетели осколки от некогда изящной колонны, камни и щепки. С потолка тут же посыпались ракушки, стебли водорослей связались узлами, а рыбки, плавающие вокруг дворца, рассыпались, как бусины в разные стороны! Лыто разгромил большую каменную колонну с одного удара! Слуги Альвии бросили колесо, и разбежались в ужасе, противный Ульбабан грохнулся на пол и задрыгал своими короткими ножками от страха. А сама Царица залезла под трон, и верещала там, словно ее жарили на сковородке! Своим ударом Лыто оглушил весь подводный мир! Такого они еще никогда не слышали!

Виталик выскочил из укрытия и схватил кузнеца за руку:
- Бежим!

Они выбежали из парадной залы незамеченные. В суматохе, которая возникла на дне Озера, радостные Виталик и кузнец аккуратно пробрались к выходу из подводного шара. И тут они встретили свою давнюю знакомую – невиданную рыбу с длинными руками.
- Что же вы наделали? – рыдала она – теперь я никогда не стану Царицей!

Виталик и кузнец встали, словно окаменели.
- В чем дело? – спросил Виталик – Почему вы плачете? Вам не понравился шум? Но я освобождал своего друга и не мог сделать иначе!

Рыба смотрела на друзей печальными глазами.
- Шум меня не беспокоит! Просто я настоящая Царица подводного Царства! Много лет назад Альвия обманула меня, околдовала и заняла мой трон. Мне оставалось подождать совсем немного, чтобы вернуть себе Царство и всех своих подданных, но вы все испортили! Теперь Альвия озлобится еще больше и превратит мое Озеро в крепость! Она наберет себе еще больше немых, жестоких слуг, а меня и моих сестер спрячет в клетку! Вы не знаете Альвии…

Виталик и Лыто были поражены услышанным. Они не могли себе даже представить, что на самом деле в подводном Царстве все настолько плохо.
Мальчик подбежал к рыбе и обнял ее:
- Не расстраивайтесь! Мы обязательно поможем вам! Мы вернем Царство! Очень скоро я приду сюда с другими своими друзьями, обещаю! А пока простите нас и ждите! Обязательно ждите! Мы поможем! А как вас зовут?

Последние слова Виталик кричал уже лежа на плече у кузнеца. Потому что мгновением раньше Лыто закинул его на плечо и побежал к выходу. За друзьями началась погоня.
А печальная грациозная рыба ускользнула в водоросли, снова скрыв свое имя…

Лыто бежал широкими шагами к стене подводного шара. Он бросил Ваво в водоросли и тот пробил нешуточную брешь в озерной растительности. Затем кузнец покрепче прижал к себе мальчика и выпрыгнул наружу. За ними выпрыгнули бородатые слуги Альвии! Выбравшись из шара, они превращались в чудовищ и стремительно плыли за кузнецом, готовые напасть. Лыто подтолкнул Виталика к поверхности, а сам повернулся и встретил нападающих. Несколькими взмахами огромного молота он отбил атаку – подводные чудовища разлетелись в стороны от ударов.

Выбравшись из Озера, Виталик устало рухнул на берег, тяжело дыша. Через некоторое время к нему присоединился кузнец.
Друзья, наконец, поприветствовали друг друга и крепко обнялись.
- Надо спешить, Лыто – по-деловому сказал мальчик. – Нужно еще найти Геркулеса. Он куда-то пропал...

Лыто, не проронив ни слова, собрал свои молоты, взвалил их на плечо, и друзья направились к выходу из долины Черного Озера.



Глава девятнадцатая.


К сожалению, поиски Геркулеса не увенчались успехом. Несколько дней Виталик и Лыто блуждали по волшебным землям, но не смогли найти своего мохнатого друга. Они прошли Ущелье Драконов, Красное поле и приблизились к Долине пауков. По пути друзья спрашивали у всех о волчонке. Но радостных новостей не было. Редкие люди, встречавшиеся друзьям в дороге – охотники или рыболовы из Северных земель – ничего не слышали о Геркулесе и торопились скорее скрыться, чем помочь. Молва о Виталике и его ссоре с Голгушем облетела уже все края, и жители просто не хотели помогать, чтобы не навлечь на себя лишнюю беду. 

Геркулес пропал. Это очень огорчало мальчика – он так рассчитывал на волчонка в предстоящей битве против Голгуша.
Виталик, сверяясь с картой, выбрал очередное место для стоянки в небольшом лесу. Друзья соорудили шалаш и развели огонь. Лыто, медленно размешивая кашу в котелке, рассказывал о пауках:
- В этой долине живет много пауков. Они большие и злые. Кузнецы из моей деревни никогда не ходят в эти места. Пауки кусаются… Лыто боится пауков…
Виталик смотрел на большого и сильного Лыто, слушал его и размышлял. Как бы сейчас не помешала помощь Маленькой Феи! С пауками в своих приключениях он еще не сталкивался, и не знал, каким образом с ними общаться, и что от них ждать? Возможно, что придется даже с ними драться, а после продолжить поиски Геркулеса.

Вдруг над головой мальчика вновь появились маленькие розовые бабочки, те самые, что сопровождали Виталика в день его появления в волшебных землях. Мальчик сразу узнал их.
- Какой хорошенький! Какой глупенький! – едва слышно запели они. – А волчонок служит в армии! Он снова стал солдатом у Полковника Клыка! Хи-хи-хи!

Виталик вскочил на ноги. Вот это новости! Его терзали противоречивые чувства – с одной стороны было радостно, что волчонок жив и здоров, с другой – печально, что он снова вернулся в Охранный Батальон.
- Что вы сказали? Повторите, пожалуйста! – мальчик был ошарашен этой неожиданной вестью.

Но бабочки только посмеялись тоненькими голосами и упорхнули в неизвестном направлении.
- Лыто, ты слышал? – Мальчик толкнул кузнеца в плечо. – Оказывается, Геркулес снова вступил в армию!

Кузнец по своему обыкновению промолчал.

Утром друзья быстро собрались и отправились в путь, они рассчитывали к вечеру быть в Волчьем лесу. Следовало обязательно увидеться с Геркулесом и хорошо расспросить его обо всем. Виталик даже придумывал нужные слова, чтобы убедить волчонка окончательно бросить армию.

Но на выходе из леса кузнеца и мальчика ждал очень неприятный сюрприз – огромная стая гигантских пауков устроила засаду на опушке. Пауки были плоскоголовыми и многоглазыми, а их круглые тела, размером с бочку, были покрыты разноцветными щетинками, на кончиках длинных ног росли острые когти. Пауки устрашающе шевелили своими многочисленными усами и щупальцами, и скрипели челюстями.
- Назад! – крикнул Виталик. – В лес им не пробраться, они запутаются в кустах!

Друзья пробрались на другую сторону лесочка, но, увы – там их тоже поджидали чудовищные пауки.
- Мы окружены, Лыто… – с грустью произнес мальчик. – Что теперь делать?

Виталик сел на траву и обхватил голову руками. Его окружили свирепые, дикие чудища, в чужом, враждебном мире, где повсюду подстерегают опасности, и где животные умеют разговаривать, а дороги туда и обратно никогда не совпадают! Ему снова очень захотелось домой, он вспомнил родных и близких, друзей, свой дом, комнату, игрушки, книги... Одна несмелая слезинка покатилась по щеке.
Но Кузнец, видя настроение мальчика, аккуратно положил свои молоты на траву, снял сумку и расправил плечи. Он напряг свои могучие мышцы и сказал решительно:
- Лыто будет драться! Я возьму Ваво!

Но Виталик жестом остановил друга. Видя воинственный настрой кузнеца, мальчик собрался духом и успокоился. Хандрить и ныть в эти опасные минуты было просто стыдно.
- Не торопись, дорогой Лыто! Надо все хорошенько обдумать… Мне кажется, что пауки появились здесь неслучайно. Возможно, что Голгуш выследил нас и приказал паукам напасть. А с Голгушем шутки плохи, я же рассказывал тебе о встрече с Феями, они предостерегли меня от поспешных решений. Нет, друг, мы останемся в лесу и подготовимся к драке. Эх, как жаль, что рядом нет Бырры!

И едва Виталик произнес имя дракона, как над лесом послышался шум крыльев! А вскоре появилась сама Бырра – она зависла над верхушками и что-то внимательно высматривала между деревьев. Виталик помахал ей рукой.
Дракон, заметив мальчика, снизилась к самым кромкам деревьев и опустила вниз шею, продолжая сильно размахивать крыльями. Казалось, что ей было тяжело так летать, – она держалась в воздухе, стараясь не рухнуть на деревья. Мальчику захотелось подпрыгнуть и обнять подругу, с которой он не виделся уже долгое время, но дотянуться до нее было невозможно.
- Там много пауков! – громким шёпотом произнесла Бырра. – И еще в долину движется армия волков.

Виталик побледнел и оцепенел от услышанного. Возможно, что в рядах волчьей армии сейчас шагает его друг – волчонок Геркулес! Нет, он, несомненно, должен быть в числе армии, ведь он тоже волк и солдат! От мыслей о предстоящей встрече у Виталика чуть не закружилась голова.
- А Голгуш? Видно Голгуша? – Спросил мальчик.

Бырра отрицательно замотала головой.
- Ясно… Что ты собираешься делать, Бырра? Ты поможешь нам? – с надеждой спросил ее Виталик. Помощь сильного, быстрого, и к тому же огнедышащего друга была бы сейчас очень кстати!

Дракон закатила глаза, размышляя. Она как всегда очень долго соображала, но потом утвердительно кивнула.
- Бырра приведет родню! – крикнула она и взмыла в небо.

Кузнец и мальчик проводили ее взглядами.
Затем они спохватились и стали строить укрепления. Лыто выкопал большую яму, а Виталик забросал ее ветками, получился надежный и удобный подземный шалаш. Вокруг шалаша друзья вкопали острые сучья и ветки, и разбросали вязанки сухих дров, чтобы в случае неожиданного нападения поджечь их и образовать огненное кольцо.
- Здесь мы переждем ночь, а завтра начнем прорываться из окружения! – рассуждал Виталик. – Нам необходимо хорошо отдохнуть, собраться с силами и мыслями.

Кузнец молчаливо согласился с другом.


Глава двадцатая.


Ночь прошла спокойно – никто из пауков, как и предполагал Виталик, не сунулся в лес. Вновь прилетела Бырра и сказала, что драконы скоро прибудут и постараются защитить мальчика с кузнецом. Друзьям нужно было только выбраться из леса и выйти на свободное место, чтобы улететь. Договорились, что Бырра подаст знак – когда все будет готово, она подожжет дерево.
Друзья ждали и готовились к бою. Лыто взял в руки два молота, а третий надежно закрепил на спине – так ему будет удобно отбиваться в случае драки. Виталик избавился от лишних предметов и значительно облегчил свой рюкзак, подогнал лямки покрепче, чтобы тот не свалился во время движения.

Наконец, на краю лесочка запылало дерево.
- Пора! – скомандовал Виталик, и друзья стали пробираться по кустарникам.

Выйдя на опушку, они увидели грандиозную картину предстоящей битвы. Повсюду, насколько хватало глаз, расположились шеренги пауков, между ними выстроились свирепые, рычащие волки. А впереди на огромном седом Полковнике Клыке восседал старичок в белом костюме и размахивал тростью.
- Выходите, голубчики! – крикнул Голгуш, увидев Виталика и Лыто. – Мы давно вас поджидаем! И не смотрите в небо – драконы вам не помогут! Они же подчиняются волшебным законам и не имеют права нападать на жителей из других магических земель!

Волки после этих слов оскалили клыки в ухмылках, а пауки противно зашевелили усами и щупальцами.
- Иди сюда, мальчик! – продолжал кричать мерзкий Голгуш. – Моему приятелю Медведю Гору давно нужен новый слуга! А кузнеца мы отпустим домой, с ним у меня не было никаких ссор! Кузнец, ты можешь идти спокойно! Тебя никто не тронет. Возвращайся в свою деревню!

Услышав эти слова, Лыто – могучий, сильный и верный друг Виталика – опустил молоты и растерянно посмотрел на мальчика. Затем он повернулся к чародею и крепко задумался. Что сейчас творилось в голове Лыто? Какие мысли будоражили его сознание? Возможно, радость оттого, что он получил возможность вернуться в свой дом, к родственникам и друзьям? Он мог вернуться и снова спокойно работать в своей излюбленной кузнице.

Сомнения одолевали кузнеца. Он тяжело дышал и думал. В этот миг все вокруг вдруг затихли.
- Ну, смелее, кузнец! – подзадоривал чародей. – Чем быстрее ты уйдешь отсюда, тем быстрее попадешь в свой дом! Здесь наши с мальчиком дела! А в деревне тебя уже давно простили и ждут обратно! Ведь славный и умелый кузнец всегда в почете!

Лыто сделал один шаг вперед. Постояв немного в нерешительности, он вновь повернулся к мальчику. Виталик со слезами в глазах смотрел на друга.
- Иди, Лыто – горестно вздохнул мальчик – я тебя понимаю… Теперь уже ничего не поделаешь…

Он был готов смириться с судьбой.
Тяжелые раздумья Лыто прервал крик одинокого орла, что пролетел над полем. Орлов много водилось в волшебных землях, но раньше Лыто их просто не замечал. А сейчас, глядя на свободную, мощную птицу, думая о том, какие трудности приходится преодолевать орлам на дальних перелетах, Лыто остановился. Ведь мальчику сейчас намного тяжелее, чем ему! И как бросить его в беде, ведь он поддержал Лыто, вымолил прощение в деревне после страшного пожара! Лыто словно огрели по голове куском некованого железа! Кузнец расправил плечи, сделал шаг назад и крепче сжал молоты в руках.
- Лыто своих друзей не бросает! – громко и твердо проговорил он и заслонил собой мальчика.

Волки зарычали после слов кузнеца, а Голгуш ехидно засмеялся:
- Ну как знаешь, кузнец! Я предлагал свободу, но ты выбрал иное… Теперь придется тебя превратить в белку или зайца, и ты тоже будешь служить на кухне Гора!

Вдруг из волчьих рядов выбежал щупленький лопоухий волчонок! Он прорвался, спотыкаясь, сквозь спины и бока своих сородичей и стремительно метнулся к мальчику. Это был Геркулес!
Полковник Клык, заметив беглеца, яростно зарычал:
- Лейтенант Геркулес! Стоять! Назад! Вернуться в боевое построение!

Но волчонок изо всех сил мчался к Виталику. На бегу он повернулся и бросил Полковнику:
- Я уволился из армии!

Волчонок прыгнул под ноги кузнеца и уткнулся мокрым носом в ладонь мальчика.
- Прости меня! – запыхавшись, сказал он. – Меня обманули! Я никогда-никогда бы тебя не оставил! Ты мой самый лучший друг!

Виталик обнял Геркулеса и потрепал его по спине:
- Ничего, друг! Я все понимаю… Видишь, какие дела тут происходят? Придется немного подраться…

Геркулес ощетинился:
- Драться нам не впервой! Триста гвоздей мне в холку!

Теперь друзья были снова вместе – мальчик-пришелец из чужого мира, мужественный кузнец и маленький, но смелый волчонок, в небе над ними парила девочка-дракон. Они ждали боя, бесстрашно глядя в глаза врагам.
Голгуш вытянул руку с тростью и скомандовал:
- В атаку! Схватить их и доставить мне!

Из трости чародея посыпались искры, и это стало сигналом для нападения паукам.
Чудовища медленно двинулись на друзей, с каждым шагом сужая круг. Пауки сверкали глазами и противно скрежетали челюстями. Стало очень страшно.

Лыто выступил вперед, медленно размахивая своими огромными молотами. Он решил встретить пауков лоб в лоб и дать им суровый отпор. Виталик прятался за широкой спиной кузнеца и дрожал от страха – ему еще никогда в жизни не случалось драться с волшебными пауками. Сердце мальчика бешено колотилось, а руки тряслись. Страх пронзал Виталика, словно большая холодная игла.

Когда первые ряды пауков вплотную приблизились к Лыто, кузнец размахнулся и хорошенько врезал по первым рядам безобразных чудовищ – несколько пауков отлетели и рухнули в траву. Но им на смену тут же приползли новые. Пауки мерзко шипели и клацали челюстями. Лыто отбивал атаки, работая молотами, а пауки все напирали и напирали.

Видя вблизи безобразные жала пауков, оскалы их челюстей и множество злобных, черных глаз, Виталик чуть не потерял самообладание. Какой-то паук исхитрился и подцепил когтем ногу Виталика – порвал штанину и царапнул кожу до крови, мальчик закричал от боли. Затем паук стал напирать всем телом, прижимая Виталика к земле. Мальчик онемел от страха, но не утратил стойкости и хладнокровия. Он нашарил в траве какой-то камень и с силой швырнул его в чудовище! Камень попал в один из многочисленных глаз паука, тот дернулся от боли, и с размаху ударил Виталика в грудь. Мальчик кувырком скатился в траву, ударившись головой об землю. В тот же миг кузнец оттеснил паука мощными ударами.

Виталик зажмурился. Слезы хлынули из глаз, мальчика начало лихорадить от боли и ужаса. Он зажал голову руками и плакал, стараясь не слышать ужасного шипения, которое раздавалось над поляной.

А Лыто твердо стоял на ногах и ритмично бил пауков по ощенившимся челюстями, словно работал молотобойцем в своей любимой кузне.
- Эх! Эх! Эх! – только и вырывалось из его уст.

Волчонок, слегка отчаявшись при виде плачущего Виталика, быстро опомнился и отважно кинулся на ближайшего врага. Он вцепился зубами в его ногу и повис. Паук подпрыгнул от боли и начал трясти всем туловищем, чтобы сбросить Геркулеса, но бывший лейтенант Охранного Батальона словно прилип к паучьей ноге. Затем паук попытался укусить волчонка, но не смог дотянуться жалом до него.

Лыто разбрасывал пауков десятками – те разлетались по поляне как пушинки, и их оставалось все меньше и меньше. Отбитые пауки струсили и не пошли в повторную атаку – кому охота получать тумаки от могучего кузнеца с тяжелыми молотами?Наблюдая эту картину, Голгуш рассвирепел, спрыгнул с волка и вытянул трость с криком:
- Волки! Вперед!

Полковник Клык вздыбил шерсть на холке и прорычал:
- Первая рота прямо, вторая рота – обходить справа, третья рота - слева! Вперед! Чтоб меня на чучело натянули!

Трость волшебника снова взорвалась искрами, и серые войска медленно двинулись на кузнеца.
Виталик лежал в траве и уже не видел и не слышал ничего, что происходило над ним. Помочь друзьям в страшной битве он, к сожалению, был не в состоянии.

Геркулес уже отцепился от первого паука и кинулся на второго, но тот не стал ждать, пока ему прокусят ногу, и благоразумно сбежал с поля боя. Волчонок проводил его боевым рыком. Остальные пауки больше не рисковали нападать на могучего кузнеца и храброго волчонка – чудовищные насекомые понимали, что это грозит им переломанными ногами и шеями.
- Они отступают, Лыто! – победно крикнул Геркулес.

Возникла небольшая пауза в сражении, и можно было перевести дух. Кузнец снял с пояса флягу и отпил несколько глотков, он также дал воды волчонку. Виталик по-прежнему лежал в траве, не обращая внимания ни на что. Он совершенно лишился сил.
Но за отступившими пауками показались серо-черные ряды озлобленных собратьев Геркулеса – волки глядели на друзей лютыми немигающими глазами и рычали, обнажая клыки.

Геркулес подскочил к Виталику и лизнул того в ухо:
- Вставай, друг! Вставай! Надо убегать… С волками мы не справимся. Ну, хватит плакать, Виталик!

И как только он это произнес, волки ринулись в атаку!
Лыто наклонил голову и решительно выдвинулся вперед, готовый встретить мохнатое племя горячим железом молотов. Но вдруг, между Лыто и бегущими волками, вспыхнула огненная струя! Пламя ударилось в землю с небес и прожгло часть поляны – вместо травы на этом месте осталась лишь черная полоса. Волки встали и задрали морды вверх.

А там, под командованием замечательной Бырры летели драконы и огненным дыханием преграждали путь атаковавшим волкам!
- Бырра! Бырра! – радостно крикнул Геркулес и завилял хвостом.

Голгуш, стоявший чуть поодаль от основного сражения, взревел как медведь, увидев драконов. Он не предполагал, что это летающее племя нарушит волшебное равновесие и вступится за человека из чужого мира!

Маг затряс руками и с проклятьями кинулся в сторону небольшого холмика, который рос неподалеку. Он взобрался на вершину, бросил трость и извлек из карманов магический порошок. Голгуш со всей силы швырнул горсть волшебного порошка в небо, и раздался гром! Под произносимые Голгушем заклятия порошок превратился в груду каменных глыб, летящих по небу. Камни врезались в ровный строй драконов и ранили многих из них. Бедные крылатые ящеры, в которых попали глыбы, падали на землю, завывая от боли.

Голгуш свирепо хохотал, наблюдая за этим.
- Так вам и надо! Никто не смеет спорить с Голгушем! – маг сотрясал воздух криком и размахивал руками – Вперед, волки! Взять мальчишку!

Но плотная завеса из огня, изрыгаемого остальными драконами, не давала волкам приблизиться к мальчику. Над поляной сгустился дым, волки, стоявшие в первых рядах, закашляли и начали отплевываться. Им было трудно дышать, и серые солдаты не торопились нападать. Даже суровый Полковник Клык своей руганью не мог заставить батальон пойти в атаку.

В этот миг Бырра спустилась на землю и крикнула кузнецу:
- Садитесь! Быстрее! Быстрее!

Лыто взвалил боевые молоты на правое плечо и левой рукой схватил Виталика. Мальчик был без сознания, его тело обмякло, из раны текла кровь. Широкими прыжками кузнец забрался на дракона, следом по крылу вбежал Геркулес.

Бырра взмыла в воздух. Остальные драконы прикрыли ее своими телами, и вся стая начала подниматься все выше и выше над Долиной Пауков. Вскоре драконы растаяли в синей мгле неба. Волкам оставалось только смотреть им вслед и злобно клацать зубами.
- Ах так! – прорычал Голгуш и достал из карманов новую порцию магической пудры. Колдун прицелился и замахнулся, собираясь метнуть порошок в улетающую Бырру, но в этот миг с небес раздался оглушительный голос:
- Стой, Голгуш! Опомнись!

Огонь на поляне моментально погас, а волки в страхе прижались к земле.
С небес на поляну стали спускаться огромные Феи – все десять сестер. Они были окутаны сиянием волшебных амулетов.

Взмахом руки, Старшая Фея убрала оставшийся огонь и дым, трава на поляне вновь стала зеленой и сочной.
- Остановись, брат, – вновь произнесли Феи – Бой закончен.

Голгуш в отчаянии сжал кулаки:
- Ничего не закончено! Я поймаю его!
- Нет – возразили Феи. – Ты больше не будешь преследовать мальчика. Стыдись, Голгуш, Восточные Маги будут не в восторге, если узнают, что ты ведешь себя недостойно… Вступить в бой с человеком из стороннего мира, это недопустимо для колдуна твоего уровня! Ты много своевольничал, брат, и мы положим этому конец.
- А драконы? Драконы нарушили равновесие? – вспыхнул оскорбленный Голгуш.
- Драконы оплатили свое участие – ответила ему Фея, указав на корчившихся на земле раненых драконов. – Равновесие восстановлено, ты отмщен, а мальчик свободен. Он выполнил условия – не испугался магии, научился жить в нашем волшебном мире, нашел настоящих друзей и не проиграл в битве.

Чародей опустил голову и сел на траву.
- Мальчишка… – с досадой процедил он сквозь зубы.

Феи приказали волкам и паукам отправляться по домам, битва для них была завершена. Серое племя волков ровными колоннами под окрики злобного Полковника покинуло Долину, а пауки попрятались в норах.
Раненых пауков и драконов Феи решили перенести на Холмы и там вылечить – Маленькая Фея и две ее старших сестры немедленно занялись врачеванием.

Старшая Фея подняла амулет над бывшим полем битвы и, обводя магический круг, громко произнесла заклинание:
- Именем Десяти Фей и Восточных магов! Заклинаю – Позор битвы смыть дождем! Долине Пауков процветать и зеленеть! Волчьему Лесу заснуть и проснуться без воспоминаний о битве! Голгуш приговаривается к заточению в Пещеру Северного Лэ до будущей весны! Приговор окончательный! Именем Десяти Фей и Восточных магов!

И после этих слов синее небо над волшебной страной мгновенно затянулось серо-зелеными тучами. Гром ударил в тугой барабан, и сверху посыпались яркие, золотые молнии. Мощный ливень обрушился на землю, словно в одночасье опрокинулась громадная небесная бочка.
Под струями воды стали исчезать Феи. Вслед за ними растворился в водной пыли злой чародей и волшебник Голгуш. И вскоре все стихло…


Глава двадцать первая.


Виталик, Лыто и Геркулес отдыхали после битвы в Ущелье Драконов. Заботливые и симпатичные чудища приносили друзьям кушанья и напитки со всех концов волшебных земель, а также, одежду и другие подарки. Бырра сердечно и чутко следила за выздоровлением Виталика – она доставила в Ущелье чудодейственный бальзам, который изготовили Феи, а Лыто ежедневно перевязывал ногу мальчика.
Виталик поправлялся, но все равно был печален и угрюм – друзья рассказали обо всем, что произошло в битве, и ему было безумно стыдно за свое поведение на поле боя. Но никто из друзей не упрекнул мальчика за слабость, в конце концов, они победили и одолели злобного Голгуша! И в этой победе была огромная заслуга Виталика. Нет, никто не мог обвинить его в трусости или нерешительности.

Однажды в Ущелье прилетела Маленькая Фея и собрала всех на небольшой полянке у подножия скалы.
- Пора прощаться! – властно произнесла волшебница. – Решение Фей должно быть исполнено, и Виталик отправляется домой!

Услышав эти слова, Виталик чуть не подпрыгнул от радости выше гор, но помешала забинтованная нога. Он подбежал к Фее и обнял ее (а она в то мгновение была маленькой), потом мальчик кинулся в широкие объятья Лыто и, схватив Геркулеса, так сильно прижал его к груди, что волчонок запищал.
- Полегче с поцелуями! забодай меня кабан… - нарочито серьезно прорычал Геркулес, когда Виталик отпустил его.
- Друзья! Друзья мои! Лыто, Геркулес, Бырра, Фея, драконы! – Виталик буквально сиял от счастья. – Я так рад! Я не забуду вас никогда! Мы с вами провели счастливое время вместе! 

Все смотрели на радостного мальчика и сочувствовали его настроению – у Виталика был сегодня праздник.

Виталик благодарил кузнеца, волчонка, драконов и Фею, многократно обнимал их и едва сдерживал слезы. Умопомрачительные, опасные, невероятные и трогательные приключения мальчика из другого мира в волшебной стране были завершены. Как долго он этого ждал! Как переживал и страдал на пути к своему возвращению! Как старался не потерять самообладания и решительно преодолевал все трудности! Сказочные испытания закалили характер мальчика, он стал серьезнее и осознал всю глупость своего поступка с другом Сашкой и колдуном Голгушем. Виталик совершенно искренне и непритворно раскаялся.

Затем наступил печальный момент прощания.
Крепко пожав руку кузнецу, мальчик еще раз обнял своего героического, сильного и добрейшего друга.

- Я всегда буду помнить тебя, Лыто! Спасибо, что помогал мне и не обиделся на меня, когда я упал в обморок… – грустно произнес Виталик.

Лыто нежно обнял мальчика и молча расплакался, уронив на землю молоты. Так странно было видеть огромного силача, который по-детски вытирает слезы могучими кулаками. Но сегодня никто не мог упрекнуть кузнеца в слабости – все знали, какое храброе и отважное у него сердце.

Взяв волчонка на руки, Виталик в последний раз потрепал его по жесткой шерсти:
- Геркулес, ты стал настоящим героем и победителем! И ты оправдал легендарное имя своими поступками! Спасибо тебе за все! Ты всегда будешь жить в моём сердце!

Волчонок тоже не смог скрыть своих чувств и захлюпал носом.
- Телячьи нежности… – только и выговорил он.

Затем Виталик подошел к Бырре и обнял ее шершавую, чешуйчатую шею.
- Спасибо тебе, милая Бырра! Без тебя мне было бы очень трудно. Ты настоящий, преданный и добрый друг! Желаю тебе всего самого наилучшего!

Бырра выпустила в небо радостную струю пламени и прогромыхала по-своему обыкновению невпопад:
- Бырра – последняя форма в превращениях! – Она попыталась поднять вверх большой коготь на правой лапе, но у нее снова ничего не вышло.

Виталик улыбнулся и подошел к Маленькой Фее.
- Ну а со мной ты пока не прощайся – опередила его волшебница. – Мне тебя еще до царства Гора провожать. А то мало ли чего с тобой может снова случиться! Ха-ха-ха!

Виталик надел рюкзак, оглянулся и окинул прощальным взглядом Ущелье. Он помахал остальным драконам:
- Прощайте, мои друзья! Я вас никогда не забуду! Прощайте, волшебные миры!

Провожаемый теплыми взглядами, Виталик в сопровождении Феи направился по тропе, ведущей из Ущелья. Затем она выросла, произнесла заклинание, подняв свой магический амулет, и волшебная сила перенесла Виталика в лес Гора. Там он попрощался с Маленькой Феей.
- Вы лучшая волшебница, которую мне удавалось встречать! И хорошая подруга! – совершенно искренне сказал Виталик.

Фея ответила, заливаясь задорным смехом:
- Горе ты луковое! Сними уже рюкзак – он тебе дома не пригодится, потому что вещи из нашего мира не могут перемещаться в ваш. Топай домой, путешественник! – и Маленькая Фея, умная, добрая и отзывчивая, растворилась в прозрачной, колдовской дымке.

Виталик остался один на том же самом месте, где проснулся в первый день своего пребывания в волшебном мире. Под ногами снова ползали сказочные люди-муравьи, а над головой летали розовые говорящие бабочки. Мальчик поздоровался со всеми.
- Хи-хи-хи – запищали бабочки. – Маленький, хорошенький дурачок снова здесь! Спи, спи, маленький дурачок!

Бабочки порхали над Виталиком, и их смех крепко усыпил мальчика.


Глава двадцать вторая.


Виталик очнулся на кровати в своей комнате. Он радостно заморгал и улыбнулся, ощутив себя в родной обстановке, и весело спрыгнул на пол. Но вдруг почувствовал боль – поцарапанная чудовищным пауком нога была забинтована, и рана все еще немного ныла.

Вдруг дверь в комнату открылась, и вошла мама.
- Проснулся уже, сынок? Молодец! Умывайся и иди завтракать, мы собираемся в гости к бабушке.

Через пять минут Виталик уже уписывал бутерброды, запивая их вкусным чаем, и слушал маму.
- Больше никаких лазаний по деревьям! – строго говорила она. – Хватит с нас одной раненой ноги! Это во-первых, а во-вторых, деревья тоже живые и их нужно беречь. Если бы по тебе ползали мальчишки и ломали ветки, тебе было бы приятно?

Виталик кивал, соглашаясь. Мама подмигнула сыну и убрала посуду.
Мальчик поблагодарил за завтрак, зашел в свою комнату и задумчиво встал у окна. Он смотрел на детскую площадку под окном и на высокие деревья, которые были любимейшим местом для игр.

«Неужели все это сон? – думал Виталик. – Нет, этого не может быть!»
Все приключения были так реальны, и так остро в воспоминаниях отражались все пережитые в волшебном мире события и персонажи. И мерзкий Голгуш, и прекрасные друзья, и яркие приключения, и походы, и полеты. Виталик с наслаждением и грустью вспоминал Синий Лес, Зеленое Болото, Красное Поле, Черное Озеро, Ущелье Драконов, Долину Пауков и Холмы Фей. Он снова живо представил, как несется по воздуху на шее прекрасного дракона, и разглядывает с небес удивительные, волшебные страны…

Виталик вздохнул, сожалея, что больше никогда не увидит своих любимых сказочных друзей. А еще он дал слово вернуться безымянной рыбе. Как он выполнит свое обещание?
Потом ему вспомнился первый день приключений, те странные рассказы о волшебниках, игры на клене с ребятами, ссора с Сашкой, и таинственный старик в белом костюме. А потом страх и ужас, и невероятный перелет в волшебный, неизведанный, пугающий мир.
- Какой же я был осел! – в сердцах произнес внезапно повзрослевший мальчик.

Он вышел в коридор и принялся одеваться.Вдруг ему в голову пришла замечательная идея, она словно молния, пронзила сознание.
- Мама, прости меня! – выкрикнул Виталик, пытаясь улизнуть из квартиры. – Передай привет бабушке, но я не поеду! Я должен обязательно зайти к Сашке!
- Что за разговоры? – удивилась мама, застегивая куртку.

- Прости, мам! Мне очень-очень-очень надо! Сашка – мой лучший друг! – последние слова Виталик выкрикивал уже с лестничной площадки.
Он выпорхнул из подъезда и, прихрамывая, побежал домой к своему лучшему другу.

Никогда не ссорьтесь с волшебниками! – говорил мальчик сам себе. – Верьте в них и уважайте их магическую силу! Иначе вы рискуете потерять не только свою свободу, но и самое дорогое в жизни – дружбу!..



КОНЕЦ. 

 
Интересная статья? Поделись ей с другими:

Добавить комментарий


Защитный код
Обновить

 

Последние новости

Популярное